El paraguas eterno

Hace una semana, el 7 de septiembre, se cumplieron 43 años de la firma de los tratados Torrijos-Carter, pactados por el presidente estadounidense Jimmy Carter y el jefe de Gobierno panameño Omar Torrijos Herrera, que permitieron la reversión del Canal de Panamá a manos panameñas.

Los tratados se firmaron en circunstancias complejas, con Torrijos a la cabeza de un gobierno autocrático, sin casi debate público y con una avalancha de cuestionamientos sobre el tema de derechos humanos en el país.

En Estados Unidos (EU) los conservadores se oponían. “Lo construimos, lo pagamos, es nuestro”, decía Ronald Reagan, quien sería Presidente de ese país.

Uno de los pactos firmados era el “tratado concerniente a la neutralidad permanente y el funcionamiento del Canal de Panamá”. EU y Panamá se comprometían a mantener “a perpetuidad” la vía abierta en tiempos de paz o de guerra y EU “garantizaría” la neutralidad, incluso por la fuerza.

El 31 de diciembre de 1999, la presidenta Mireya Moscoso anunció que la vía acuática había terminado de pasar al control panameño. Se cumplía así un tratado, pero quedaba vigente el otro, el más polémico.

“Quiero manifestar que este tratado no cuenta con un total consenso en nuestro pueblo... porque estamos pactando un tratado de neutralidad que nos coloca bajo el paraguas defensivo del Pentágono y que de no ser administrado juiciosamente por las futuras generaciones, puede convertirse en un instrumento de permanente intervención”, llegó a decir el propio Torrijos.

FECHA DE CUMPLEAÑOS

Torrijos murió en 1981. En 1983 su jefe de inteligencia Manuel Antonio Noriega, ahora comandante de la Guardia Nacional, cambió su nombre y estructura, para, supuestamente proteger el Canal. Así nacieron las Fuerzas de Defensa.

Hubo elecciones en 1984, las primeras en 17 años, que los militares amañaron. Hubo acusaciones de narcotráfico y violaciones a los derechos humanos. Noriega anuló los comicios de 1989 y EU invadió el país (invocando, entre otras cosas, el tratado de neutralidad).

Entre 1994 y 1998 se debatió la posibilidad de mantener bases militares de EU después del año 2000. Para algunos, ello violaba el tratado. Bajo el esquema de un centro multilateral antidrogas (CMA), con participación de otros países de la región, el gobierno de Ernesto Pérez Balladares avanzó esta iniciativa, que finalmente no prosperó.

En mayo de 2000 se filtró un borrador sobre un plan de “seguridad” que planteaba que, en casos de amenaza contra la neutralidad y funcionamiento del Canal, Panamá suscribiría acuerdos internacionales sobre inteligencia y operaciones conjuntas.

Un año después ocurrió el ataque de Al Qaeda a las torres gemelas de Nueva York y al Pentágono. Panamá respaldó, en el seno de la Organización de Estados Americanos, el Tratado Interamericano de Asistencia Recíproca.

En marzo de 2003, el administrador del Canal Alberto Alemán Zubieta aseguraba que el Canal se mantendría abierto para el uso pacífico de todas las naves, luego de que EU invadiera Irak para derrocar al régimen de Sadam Husein.

Dos años después se discutió la ampliación del Canal. El tratado preveía obras de este tipo. Pero grupos estudiantiles que participaron de las consultas sobre la ampliación insistían que la obra “violaba” el tratado.

Cuatro años más tarde, ya con Ricardo Martinelli en el poder, se volvería a señalar la posible violación al tratado. Esta vez por la instalación de bases aeronavales en varios puntos del país. El ministro de Gobierno y Justicia, José Raúl Mulino, admitió en marzo de 2010 que EU brindaría apoyo en la preparación de los agentes, pero que las estaciones serían netamente panameñas.

El 15 de julio de 2013, el buque norcoreano Chong Chon Gang, proveniente de Cuba, fue interceptado cuando se dirigía hacia el Canal, y se descubrió que ocultaba un arsenal de guerra. Aunque Cuba alegó que el cargamento era parte de un convenio para reparar sistemas de defensa, este no había sido declarado, lo cual podía ser una violación del embargo de armas de Naciones Unidas al país asiático.

La retención del barco y su tripulación también generó polémica. Volvió a invocarse el tratado de neutralidad para argumentar que el barco norcoreano no debía ser retenido. El canciller panameño, Fernando Núñez Fábrega, indicó, el 23 de julio, que “la neutralidad del Canal de Panamá y la de Panamá son dos cosas diferentes”, e indicó que ni Cuba ni Corea del Norte se había adherido al convenio.

De enmiendas y ejercicios bélicos

Uno de los temas que más inconformidad generó en torno a los tratados Torrijos-Carter fue la inclusión unilateral, por parte de Estados Unidos (EU), de enmiendas para alargar el alcance de los acuerdos. Por ejemplo, la enmienda de DeConcini, adjuntada al tratado de neutralidad y promovida por el senador Dennis DeConcini, un demócrata de Arizona, previó que Estados Unidos podía intervenir en Panamá, en caso de que el Canal fuese cerrado por cualquier motivo. El entorno del Canal, pese a la reversión, también ha sido escenario anual de ejercicios militares liderados por EU, con fuerzas de la región. Estas son las operaciones Panamax, que se llevan a cabo desde 2003 en previsión a un hipotético “ataque” al Canal.

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