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Un planeta como la Tierra, pero infernal

Kepler 78b es un planeta muy similar a la Tierra. Por tamaño y masa es algo superior y su composición de hierro y roca debe ser casi la misma. Dicen los científicos que es el planeta extrasolar más parecido al nuestro que se ha descubierto y está a 400 años luz de distancia de aquí.

¿Habitable? Rotundamente no: está tan cerca de su estrella que la temperatura allí debe andar entre 3 mil y 5 mil grados centígrados, un auténtico infierno. Da una vuelta completa alrededor de la estrella cada 8.5 horas, en lugar de los 365 días que tarda la Tierra en dar la vuelta al Sol, y acabará destruido por su propia estrella dentro de unos 3 mil millones de años.

De momento, lo importante para los astrónomos es que este objeto celeste, que fue descubierto por el telescopio espacial Kepler, es el exoplaneta más pequeño del que se ha podido determinar con precisión la masa y el radio. Además, supone un paso más para el futuro estudio de objetos de este tipo que sean auténticos gemelos de la Tierra e incluso en un entorno más templado.

Dos equipos independientes (uno estadounidense y otro de Suiza, Italia, Reino Unido y Estados Unidos) han investigado el Kepler 78b obteniendo resultados muy similares que presentan en la revista Nature. El grupo liderado por el italiano Francesco Pepe (Universidad de Ginebra) ha hecho sus observaciones de precisión con el Telescopio Nacional Galileo (TNG, Italia) instalado en la isla de La Palma.

Kepler 78b es un 20% más grande y un 69% más masivo que la Tierra, según han medido Andrew W. Howard (Universidad de Hawai) y sus colegas. El otro equipo fija el radio en 1.16 vez el de la Tierra y la masa en 1.86 vez la terrestre. Con estos valores, estima su densidad en 5.57 gramos por centímetro cúbico, “que es similar a la terrestre e implica una composición de hierro y roca”, señalan Pepe y sus colegas. Para los estadounidenses, el radio de Kepler 78b es 1.20 el de la Tierra, la masa 1.69 y la densidad 5.3 gramos por centímetro cúbico.

En cuanto al futuro de ese planeta, “está destinado a desaparecer”, apunta Emilio Molinari, director del TNG y uno de los autores de la investigación. “Las fuerzas de marea lo arrastrarán cada vez más cerca de su estrella y en algún momento se acercará tanto que la fuerza de gravedad de la estrella lo romperá”, añade. Según modelos teóricos, continúa, esto podría ocurrir dentro de 3 mil millones de años.

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