INNOVA Costosos errores en la NASA

El director de la Agencia Espacial de Estados Unidos ha sorprendido esta semana por la contundencia de sus declaraciones. Griffin no tiene dudas de que las inversiones de la NASA en los últimos 30 años han sido un error .

El proyecto espacial de Estados Unidos acaba de tocar tierra. El propio director de la Agencia Espacial estadounidense (NASA, por sus siglas en inglés), Michael Griffin, reconoció el pasado martes al diario USA Today que la institución que lidera desde principios de este año "perdió su rumbo en los años 70".

Este aterrizaje forzoso en la realidad llega después de los rotundos fracasos en los lanzamientos del transbordador Discovery —cuyo último viaje de vuelta a la Tierra estuvo marcado por la pérdida de una parte del aislamiento térmico de su cubierta— y en las dificultades que ha enfrentado la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés).

En conversación con el diario estadounidense, Griffin confesó que, desde su óptica, el abandono del programa Apollo, de conquista lunar, y la apuesta por los programas de transbordadores y de la ISS fue un error.

"Ahora es general la percepción de que no fue el camino correcto. Por eso ahora estamos tratando de cambiar la estrategia haciendo el menor daño que se pueda", insistió Griffin, quien anunció a finales de septiembre la reactivación del programa lunar y la intención de volver a poner astronautas sobre el satélite blanco en 2018.

USA Today destaca los cálculos de Roger Pielke Jr., de la Universidad de Colorado. Según el especialista, la NASA ha gastado, desde 1971, 150 mil millones de dólares en el programa de transbordadores que, además, ha costado la vida a 14 astronautas desde que saliera de la tierra la primera de estas naves en 1981. La ISS, cuando esté terminada en 2010, si se logran los objetivos, le habrá supuesto a Washington una inversión de 100 mil millones de dólares.

Riesgo innecesario

A principios de este año, Griffin había asegurado ante el Senado de su país que el transbordador era "profundamente defectuoso" y que la ISS no merece "el gasto, el riesgo y la dificultad" que comporta.

El cambio de rumbo en la NASA, en cualquier caso, será gradual. La Agencia ya ha confirmado que a mediados de 2006 el transbordador volverá al espacio y realizará 17 vuelos a la ISS hasta 2010. Adicionalmente, se hará un vuelo para cumplir con el proyecto del telescopio espacial Hubble.

Joe Rothenberg, el director de la NASA desde 1995 a 2001, defendió esta semana los proyectos que él lidero durante esos años porque sirvieron para aprender sobre cómo operar en el espacio, pero también reconoció que "pudo escogerse otros caminos".

¿Qué pasa con la ISS?

Mientras en la Tierra la NASA discute y piensa su destino, en órbita sigue la ISS -aunque Griffin también criticó el lugar donde se construyó-. Allí está el astronauta William McArthur y si la NASA quiere que regrese cuando acabe su misión dentro de seis meses tendrá que pagar.

La paralización temporal del programa Discovery y la cancelación de la deuda que la agencia espacial rusa, Roscosmos, tenía con la NASA han coincidido y eso significa que Rusia no seguirá transportando gratis a los astronautas de Estados Unidos. Por eso llegó esta semana a Moscú una delegación de la NASA para negociar los términos de un acuerdo comercial que garantice las rotaciones de tripulación en la ISS, ahora sólo posible en las naves rusas Soyuz.

Para ello, el gobierno de George Bush deberá convencer a la Cámara de Representantes de que no hay filtraciones de tecnología de misiles en Roscosmos, ya que la ley estadounidense de No Proliferación de Tecnología Balística prohíbe a la NASA pagar a Rusia por estos servicios. El Senado ya dio su visto bueno.

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