INNOVA ‘Croac’: un llamado de alerta

El ataque de un hongo es la principal causa por la cual disminuyen poblaciones de anfibios en el país. Un experto habla sobre el centro que albergará a cientos de estos animales y que se espera funcione en septiembre.

en peligro. La rana dorada es una de las especies de anfibios que ha venido desapareciendo. Este animal, emblema nacional que aparece en folletos y billetes de lotería, adquiere un color amarillo brillante con manchas negras cuando llega a la edad adulta. en peligro. La rana dorada es una de las especies de anfibios que ha venido desapareciendo. Este animal, emblema nacional que aparece en folletos y billetes de lotería, adquiere un color amarillo brillante con manchas negras cuando llega a la edad adulta.
en peligro. La rana dorada es una de las especies de anfibios que ha venido desapareciendo. Este animal, emblema nacional que aparece en folletos y billetes de lotería, adquiere un color amarillo brillante con manchas negras cuando llega a la edad adulta.

En la parte trasera de su camioneta lleva pegada la calcomanía de una rana. Y no es para menos, es un enamorado de ellas y hasta se le ocurre que en el aeropuerto deberían entregar un folleto que explicara sobre la desaparición de estos animales en Panamá.

Edgardo Griffith es panameño, estudió biología en la Universidad de Panamá y ahora trabaja en el Valle de Antón, en la provincia de Coclé, en un proyecto iniciado por el Zoológico de Houston (Estados Unidos).

Se trata del Centro para la Conservación de Anfibios que se construye en el Zoológico El Níspero y que pretende rescatar a estos seres que desde el año 2000 vienen desapareciendo en masa por el ataque del hongo Batrachochytrium dendrobatidis (Bd).

El Centro estará compuesto por un área de exhibición que albergará en 24 acuarios a la mayor cantidad posible de especies de anfibios y un laboratorio para la investigación de ranas, sapos, salamandras y cecilias (similares a una lombriz) criadas en cautiverio.

Según Griffith, ya se cuenta con el sistema de filtración de agua, con los tanques y con los acuarios, pero están a la espera de la instalación de la luz : "Si conectan la electricidad en una o dos semanas, el laboratorio empezará a funcionar pronto y en septiembre estará listo al público en general", afirma.

Mientras tanto y desde hace un año, se dota y se hace mantenimiento a la infraestructura. Esto incluye el lavado de los acuarios cada tres días y la alimentación de los huéspedes principales: 350 anfibios de diferentes especies que comen grillos, cucarachas pequeñas y moscas de frutas.

Más de 20 años de amenaza

Aunque desde la década de 1980 ya se hablaba de la reducción de poblaciones de anfibios en el mundo, fue en los años 90 cuando la herpetóloga Karen Lips reportó la muerte de un número significativo de ranas en Centroamérica, primero en Costa Rica y luego en Panamá.

En la Reserva Forestal de Fortuna, en las tierras altas de Chiriquí, hubo una gran mortandad de ranas en 1996 y 1997 que "se ha mantenido hasta años recientes", indica el herpetólogo Roberto Ibáñez en un texto publicado en el libro Panamá: puente biológico, del Instituto Smithsonian.

Los investigadores coinciden en que este fenómeno está asociado con factores como el cambio de hábitat, las colectas ilegales y el cambio climático, pero sobre todo por el ataque del hongo Bd.

Griffith explica que éste ha avanzado con los años desde el oeste hacia el este del país alcanzando zonas como el El Copé de Penonomé y el Valle de Antón.

El hongo Bd se dispersa en el ambiente por medio del agua, del aire y por la misma movilidad humana: "Una sola espora de éste puede acabar con una población de anfibios", asegura el biólogo.

Un estudio publicado en julio por la revista científica Science, y del cual participaron Lips e Ibáñez, revela que de cuatro a seis meses después de que aparece el Bd en una región, el 50% de las especies de anfibios puede desaparecer.

Edgardo Griffith señala que las ranas y los sapos infectados mueren posiblemente por asfixia. Esto porque el hongo invade todo el tegumento (membrana que cubre el cuerpo), específicamente en las partes inguinal -cerca del vientre- donde ocurre la mayor tasa de intercambio gaseoso.

Varios textos científicos coinciden en que el origen de este hongo es desconocido. Algunos lo atribuyen a una rana surafricana que lo porta y que es inmune a éste.

La solución más cercana

La conservación de anfibios es la estrategia más viable para defender a estos animales, indica el biólogo.

Para ello el Centro criará en cautiverio a 12 especies de anfibios entre las que se encuentra la Atelopus zeteki, más conocida como rana dorada y que es una de las más vulnerables.

Según la autorización otorgada por la Autoridad Nacional del Ambiente, la colecta de individuos para este tipo de conservación será de 3 mil 500.

Por el momento, el Centro ha recogido 350 anfibios para curarlos: pasarlos por una solución llamada itraconazol que debilita al hongo después de 10 días continuos de tratamiento.

A falta de una cura que erradique el mal, Griffith espera que empiece pronto el funcionamiento del Centro, el primero de conservación local de anfibios en el mundo.

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