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INNOVA Una relación ecológica

La ciencia y la industria del chocolate trabajan en conjunto en la investigación de los cultivos de cacao. Mantener las plantaciones sanas tiene efectos económicos, pero también en la conservación del ambiente y el desarrollo sostenible.

Las granjas de cultivo orgánico de cacao sostienen una gran proporción de especies de aves del bosque tropical y aves migratorias, que ejercen un control biológico de los daños causados por insectos. Las granjas de cultivo orgánico de cacao sostienen una gran proporción de especies de aves del bosque tropical y aves migratorias, que ejercen un control biológico de los daños causados por insectos.
Las granjas de cultivo orgánico de cacao sostienen una gran proporción de especies de aves del bosque tropical y aves migratorias, que ejercen un control biológico de los daños causados por insectos.

Más allá del aspecto económico que representa para la industria chocolatera y para los productores el cultivo del cacao, hay factores ambientales y de salud que interesan a la comunidad científica.

Esta semana, la compañía Mars (fabricante de M&M) y el Instituto Smithsonian realizaron en Panamá un simposio sobre el cacao, en el que los científicos expusieron los hallazgos de sus estudios.

Uno de estos fue el de la investigadora Sunshine Van Bael, quien ha estudiado la relación entre aves, insectos y los árboles de cacao en la provincia de Bocas del Toro.

Los árboles de cacao que crecen bajo la sombra de otros árboles del bosque tropical son el hábitat de una diversidad de plantas y animales, incluyendo aves migratorias. Además, ayudan a reducir la erosión y a fijar el nitrógeno en el suelo.

Según la científica, en Panamá hay unas 968 especies de aves, mientras que en todos los Estados Unidos y Canadá juntos solo hay 600 especies.

En el estudio encontró que el hábitat de cacao sostiene 35 especies de aves migratorias y 94 especies de aves que se encuentran, tanto en el bosque tropical, como en las granjas de cacao. Las aves ayudan a los productores en el control biológico contra los daños causados por los insectos.

Sin embargo, destacó que la biodiversidad se encuentra amenazada por los cambios en el uso del suelo.

Cuando los agricultores dejan de cultivar cacao para dedicarse a la ganadería, por ejemplo, se reduce la población de aves y aumenta la de insectos, lo que afecta la producción (efecto económico). Además, esto incide directamente en la erosión del suelo, sobre todo en las áreas costeras. Los sedimentos llegan a los manglares y arrecifes (efecto ambiental).

"Están llegando muchos turistas a Bocas del Toro, pero los arrecifes de coral están reduciéndose y los que están viendo están muertos", dijo Van Bael, mientras mostraba algunas imágenes de los descoloridos corales.

En su opinión, la agricultura puede ser compatible con el medio ambiente, según el uso que se le dé al suelo.

En eso coincide con Orlando Lozada, un productor de cacao de Changuinola, que exhibió con orgullo muestras de las variedades que cultiva, como la EET 400 y el UF o "Forastero".

La Asociación Silo Agropecuaria, a la que pertenece Lozada, exporta cacao orgánico hacia Europa.

Para él y otros productores, los sistemas agroforestales orgánicos son sistemas "vivos" en los que no se aplican químicos al suelo, no se destruye la cobertura boscosa y se evita la erosión y el daño a los arrecifes.

"Son un colchón de oportunidades", dijo Lozada, porque al tener varios tipos de cultivos además del cacao, como plátanos y árboles maderables, les permiten protegerse de los vaivenes de los mercados. "Es un sistema que motiva a trabajar en pro del ambiente de manera sana", señaló el productor.

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