TRABAJO INFANTIL. EN PANAMÁ HAY 32 MIL NIÑOS QUE TRABAJAN EN LABORES AGRÍCOLAS.

Nuevos rostros de la zafra

Todavía persiste el trabajo de menores, especialmente durante la temporada de zafra y cosecha de café.

La OIT asegura que el trabajo infantil ha disminuido 11% en América Latina y el Caribe.

NECESIDAD. Si los muchachos no ayudan a sus padres, el dinero no alcanza. NECESIDAD. Si los muchachos no ayudan a sus padres, el dinero no alcanza.
NECESIDAD. Si los muchachos no ayudan a sus padres, el dinero no alcanza.

Hace unos 15 años, la llegada de la zafra cañera era todo un evento en las poblaciones cercanas al ingenio Azucarero La Estrella. Los muchachos, desde 15 años en adelante, entraban bulliciosos a los cañaverales para comenzar su faena: cortar y quemar la caña.

Hoy la realidad es diferente. Aunque la presencia de menores ha disminuido notablemente en los cañaverales, todavía hay niños que se dedican a cortar la caña. Ahora son los niños de la comarca Ngöbe Buglé los que viajan a las planicies coclesanas en busca del sustento.

Tirar machete ocho horas o más, dormir a la intemperie en sacos o cartones a orilla de quebradas o cañaverales y consumir agua de río, entre otras penurias, no es lo que Evaristo Valdés quiere para sus hijos, pero la necesidad es grande.

Llegó un día con una cuadrilla de 15 hombres a las cercanías de Natá, procedente de El Peñón, corregimiento de Agua Salud, distrito de Ñurum en la comarca Ngöbe Buglé, en busca de sustento para su familia.

Allá las tierras son áridas y solo se puede producir cuando llueve. Ahora que el sol y el viento azotan no hay manera de conseguir dinero, por lo que la única alternativa es viajar a la zafra de Coclé.

Con ellos viajan varios niños, algunos menores de 14 años, y aunque, según dicen, no van cortar caña, pues se dedican a cuidar las pertenencias y a llevar agua a los trabajadores, pasan todos muchas penurias junto a sus padres.

Daniel es un joven de 17 años, a su edad ya es un hombre para trabajar, además acaba de ingresar a la escuela primaria y este año que va a segundo grado necesita comprar sus cuadernos y el uniforme. Tiene otros tres hermanos, por lo que, si solo viene su papá a cortar caña, el dinero no será suficiente.

A Gabriel y José (nombres ficticios), de 12 y 9 respectivamente, también residentes de El Peñón, nos los encontramos en el camino, cada uno provisto de su machete, con sus botas y ropa de trabajo. Vienen de los cañaverales.

Según Valdés, como padres de familia, no se oponen a que prohíban que los menores de edad trabajen, pero el problema es que el dinero no alcanza. Él comenzó a trabajar hace más de 15 años ganando cuatro dólares diarios, y hoy a sus 30 solo gana cinco dólares.

"Todo ha subido de precio la comida, el pasaje, las medicinas, pero nosotros, la gente humilde, seguimos ganando una miseria, cómo vamos a mejorar, a enviar a nuestros hijos a estudiar, si lo que ganamos apenas nos alcanza para comer", afirmó.

Allá en El Peñón aguardan sus hijos y su esposa. Son más de cinco horas de viaje desde Santiago a la comarca, y más de ocho dólares en pasaje desde Natá, pero necesitan vivir y por eso salen a trabajar.

Pero su realidad nadie la conoce. Valdés insiste en que no pueden prohibirles el trabajo sin darle una solución a una comunidad en la que apenas hace un año abrieron una escuela primaria.

La zafra de la caña de azúcar se inició el pasado 10 de enero y se extenderá hasta finales del mes de abril. Este año las clases comienzan el 5 de marzo, por lo que la posibilidad de que muchos jóvenes entre 14 y 17 años dejen de asistir por trabajar, se mantendrá.

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