CONDENA.El EX HOMBRE FUERTE SÓLO PAGARÁ 17 DE 30 AÑOS.

Recuento del caso Noriega

Los abogados del ex militar hicieron varios intentos por liberarlo e incluso apelaron el caso; no tuvieron suerte.

El ex dictador está en una celda privada con comodidades no disponibles para un reo común.

Entrevista. Manuel A. Noriega se prepara para una entrevista con CBS en marzo de 1997. Entrevista. Manuel A. Noriega se prepara para una entrevista con CBS en marzo de 1997.
Entrevista. Manuel A. Noriega se prepara para una entrevista con CBS en marzo de 1997.

WASHINGTON, D.C. —Todo indica que Manuel Antonio Noriega se salvará de morir en una cárcel de Miami, a pesar de que fue condenado en 1992 de cargos que lo exponían a una sentencia máxima de 120 años de prisión. Al momento de su liberación en Miami —confirmada para el 9 de septiembre de 2007— Noriega todavía deberá encarar varias condenas largas en Panamá, pero habrá dejado atrás un encarcelamiento que pudo haber sido eterno.

En 1988, cuando todavía era dictador de Panamá, Noriega fue encausado penalmente en Estados Unidos por 10 cargos de narcotráfico y "gangsterismo". Tras la invasión estadounidense a fines de 1989, Noriega se entregó a las autoridades norteamericanas y fue transportado a Miami para serenjuiciado allí. El gobierno de Estados Unidos le pagó el abogado defensor de su escogencia —Frank Rubino— porque Noriega se declaró indigente.

El gobierno estadounidense también le concedió estatus de "prisionero de guerra".

El juicio

El juicio comenzó en septiembre de 1991, duró siete meses, e incluyó la presentación de más de 60 testigos. Esos testimonios describieron un Panamá que Noriega había "vendido" a los narcotraficantes, pero el propio Noriega no tomó el estrado de los testigos para defenderse. El desenlace fue que Noriega fue condenado en ocho de los 10 cargos en su contra y absuelto de dos. El juez, William Hoeveler, lo sentenció a 40 años de prisión, aunque Rubino protestó que esta sentencia significaba que Noriega moriría en la cárcel.

Intentos de liberación

En los años siguientes, los abogados del ex dictador hicieron varios intentos por liberarlo. Apelaron su caso hasta la Corte Suprema de Estados Unidos, que rechazó perentoriamente la apelación. También hicieron dos intentos por anular el juicio; en un momento alegaron que uno de los miembros del jurado había actuado indebidamente durante el periodo de deliberaciones y en otro momento alegaron que uno de los testigos contra Noriega —el panameño Ricardo Bilonick— había sido objeto del equivalente de un soborno. Ambas peticiones fueron negadas por el juez Hoeveler. Pero Hoeveler sí le concedió una petición misericordiosa a Noriega.

En 1998, Rubino le escribió a Hoeveler que Noriega moriría en la cárcel si no se le reducía la sentencia. Se celebró una audiencia en Miami en que tres ex funcionarios estadounidenses le dijeron a Hoeveler que Noriega merecía clemencia por los servicios que había brindado a Estados Unidos. Ante eso, Hoeveler le redujo la sentencia de 40 años a 30.

Normalmente, los prisioneros estadounidenses tienen derecho a libertad condicional (en inglés, parole), pero a Noriega se le negó repetidamente este beneficio, a pesar de que el mismo juez Hoeveler intentó interceder a su favor.

Por otro lado, Noriega ha cumplido la totalidad de su condena en una celda especial, privada, de 22.5 metros, con comodidades no disponibles para el reo común.

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