ciencia. En panamá hay siete centros de medicina nuclear

El camino de la medicina nuclear

Un proyecto de la Ciudad del Saber podría equiparar a Panamá con los países del primer mundo en el desarrollo de la medicina nuclear.

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tecnología. Luis Felipe Chen explica el funcionamiento de la cámara de centelleo que estudia a los pacientes. LA PRENSA/Gabriel Rodríguez tecnología. Luis Felipe Chen explica el funcionamiento de la cámara de centelleo que estudia a los pacientes. LA PRENSA/Gabriel Rodríguez
tecnología. Luis Felipe Chen explica el funcionamiento de la cámara de centelleo que estudia a los pacientes. LA PRENSA/Gabriel Rodríguez

Suena casi a ciencia ficción, o a prácticas peligrosas en un cuarto subterráneo . Pero nada más lejos de la realidad.

Lo primero que destacan los profesionales de la medicina nuclear es que se trata de una práctica completamente segura para el paciente y para los doctores.

Esta especialidad de la medicina utiliza sustancias radiactivas (isótopos) que se introducen en el paciente por vía oral, inhalada o intravenosa. Cuando la sustancia se distribuye por el organismo, el paciente pasa por una cámara de centelleo que recibe la información sobre el estado del órgano que se quiere analizar.

Aunque se utiliza mayoritariamente para diagnosticar casos de cáncer, la medicina nuclear puede apoyar cualquier especialidad.

Luis Felipe Chen, director de Medicina Nuclear del Instituto Oncológico Nacional y del Hospital Punta Pacífica, apunta que la medicina nuclear evalúa la función de los órganos, mientras la radiología muestra la anatomía de los mismos.

La explicación de José de Jesús Herrera, jefe de Medicina Nuclear del Hospital Santo Tomás, no deja lugar a dudas: “Una cosa es tener un mapa de Panamá donde se ven las calles y los accidentes geográficos, y otra es apreciar los conflictos sociales de un barrio o los problemas económicos de otro”. La medicina nuclear ofrece información sobre la vida del órgano en cuestión.

En el país hay siete centros que cuentan con laboratorio de medicina nuclear: el Complejo Hospitaliario Metropolitano de la Caja de Seguro Social, el Hospital Santo Tomás, el Instituto Oncológico Nacional, el Hospital Punta Pacífica, el Hospital Paitilla, el Hospital San Fernando y el Hospital Nacional.

Aunque Panamá está más avanzada que el resto de países centroamericanos, todavía no llega al nivel de Europa o Estados Unidos. En los países desarrollados se emplean técnicas más avanzadas y se obtienen resultados más precisos. Es lo que se conoce como medicina nuclear moderna.

Al final, el mecanismo es el mismo: introducir una sustancia radiactiva en un paciente para analizar un órgano o localizar un tumor.

La diferencia estriba en la sustancia y en los equipos con los que se obtiene la información. El isótopo radiactivo se produce en una máquina llamada ciclotrón. “Con estos isótopos se consigue un diagnóstico mucho más preciso que con la medicina nuclear convencional”, admite Herrera.

Actualmente, los pacientes que requieren de un examen de este tipo tienen que viajar a Estados Unidos o a Europa para realizárselo, porque en Panamá es imposible. Y si la diferencia está en la sustancia, ¿por qué no se trae desde Estados Unidos, donde sí existen los ciclotrones que la producen? Sencillamente porque la vida de este tipo de isótopos es de apenas dos horas. Y en algunos casos menor.

Es por eso que, según Pablo Veiga, gerente de ventas para América Latina de IBA Molecular, empresa belga que fabrica ciclotrones, cada país debe tener, al menos, uno de estos equipos. “En un país pequeño, como Panamá, con un ciclotrón se podría atender a toda la población”, apuntó.

El problema es el precio. Para la medicina privada podría no ser rentable la inversión, pero “no sería caro si se entiende como un proyecto de Estado”, dijo Herrera.

La medicina nuclear moderna produce mejores diagnósticos en los estudios de corazón, y en la detección y seguimiento de tumores.

Según Herrera, los problemas cardiacos y el cáncer son dos de las principales causas de muerte en Panamá, “luego tendría sentido que el Estado asumiera la inversión”.

Esa es la intención de la Ciudad del Saber, que está estudiando la posibilidad de adquirir un ciclotrón. El proyecto está en una fase preliminar, en estudio, pero la idea ya existe. “Cualquier centro de investigación de cierto nivel cuenta con este tipo de equipamiento”, dijo Tomás Paredes, director de Infraestructura y Servicios de la Ciudad del Saber.

El ciclotrón suministraría los isótopos a los hospitales, y sería utilizado con fines de investigación y formación.

Herrera dijo que sería ideal que se instalara en la Ciudad del Saber, porque estaría libre de conflictos y tendría el espacio necesario.

Para Chen, la adquisición de un ciclotrón elevaría a Panamá al primer mundo en lo que a medicina nuclear se refiere.

UNA DETECCIÓN TEMPRANA, CLAVE

El cáncer ocupa uno de los primeros lugares entre las causas de muerte de los panameños, y de los ciudadanos de todo el mundo. Todos los años mueren alrededor de 2 mil panameños a causa del cáncer, lo que supone una de cada seis muertes en el país, según el oncólogo Fernando Cebamanos, que cita datos de la Contraloría de la República.

Para la Asociación Española contra el Cáncer (Aecc), en 2002 se dieron en el mundo 10.9 millones nuevos casos de cáncer y 6.7 millones de muertes. Las principales localizaciones son pulmón, mama, colorrectal y estómago.

La prevención y la detección a tiempo de la enfermedad se han convertido en elementos clave para reducir los casos de mortalidad. Siete de cada diez cánceres se pueden prevenir y las posibilidades de curación de los cánceres de mama o de colon que se detectan en su etapa inicial son muy elevadas, dice la Aecc en su página web.

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