EPIDEMIOLOGÍA.EN PANAMÁ TODAVÍA SE REPORTAN CUATRO O CINCO CASOS DEL MAL DE HANSEN CADA AÑO.

La lepra, viejo enemigo que se resiste

La enfermedad tiene 4 mil años de antigüedad. Para los hebreos era un castigo divino.

Hoy, la mayoría de los pacientes crónicos ha muerto. Los nuevos se tratan de forma ambulatoria.

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La lepra, esa enfermedad crónica, contagiosa y casi exclusiva del ser humano, es un viejo enemigo que se niega a morir. A pesar de que sigue siendo un misterio la forma cómo su agente, el Mycobacterium leprae, causa la enfermedad, la medicina moderna señala que el diagnóstico precoz y una adecuada nutrición es esencial para cortar el contagio y frenar sus secuelas y discapacidades.

La lepra tiene más de 4 mil años. Entre los hebreos se le consideró un castigo divino. Hasta la década del 50, a los enfermos se les sometía al ostracismo.

El mal afecta cualquier órgano, con excepción del sistema nervioso central, pero sí se posesiona de los troncos nerviosos periféricos y la piel. Ataca la mucosa nasal, orejas, dorso de los dedos, codos, y sus lesiones desfiguran el rostro y los miembros (mano en garra y pie caído). Debido al daño neurológico, genera insensibilidad; no obstante, el bacilo es de baja virulencia y casi el 95% de la población mundial manifiesta resistencia.

Luego de 100 años de lucha contra la enfermedad de Hansen, el Hospital de Larga Estancia, en Palo Seco, Veracruz, sigue atendiendo a los que la padecen. Solo que, a partir de 1995, comparte este deber con la atención de pacientes abandonados (gerontes y adolescentes con parálisis cerebral).

HOSPITAL DE REFERENCIA

Aunque solo allí quedan tres casos crónicos del mal de Hansen, Palo Seco es el hospital de referencia en el país para este padecimiento. La Organización Panamericana de la Salud reporta que a fines de 2005 se detectaron tres casos nuevos; dos nuevos multibacilares; no hubo mujeres contagiadas, pero sí una recaída.

Cuando EU construyó este hospital, en 1907, lo hizo para albergar a trabajadores de las obras del Canal. Fue uno de los cuatro centros destinados a tratar el viejo mal. Hoy, la mayoría de sus pacientes ha muerto tras una larga batalla: quedan Robustiano, Richie y Ruth. Estos dos últimos se conocieron y se casaron aquí.

La enfermedad no ha sido vencida. La directora del hospital, Ilka Viejo, señala que si bien en 2000 no se reportó caso alguno, ahora se están registrando entre 4 y 6 casos por año, que proceden de zonas fronterizas como Puerto Armuelles y Darién.

Hoy, un diagnóstico precoz permite frenar el mal y controlarlo con medicamentos para seguir tratándolo en forma ambulatoria, lo que evita las deformidades y sus secuelas. Pero si no se acude al médico, ocurrirá lo peor: la infección del círculo familiar.

Viejo narra que el problema se da también en jóvenes. Hubo un caso en que una universitaria resultó contagiada y se le detectó a tiempo la enfermedad. Se mostró reacia al tratamiento para frenar el contagio por lo que hubo que llevarla con la policía.

En Palo Seco los enfermos del mal de Hansen han sido productivos, a pesar del rechazo social y familiar. Por ejemplo, Ruth labora en la lavandería, y Robustiano es jardinero y aseador. Richie también trabajaba, pero la diabetes obligó a que le cortaran las piernas.

Pero el Hospital de Larga Estancia, en Palo Seco, Veracruz, no solo tiene necesidades, también está lleno de historias como la de Juan Salazar Moreno, quien llegó enfermo, con solo 18 años, y jamás abandonó el centro. La medicina llegó tarde para él, pues murió en 1945, carcomido por el bacilo.

Dejó escrito un opúsculo "Mi destino", que sirvió de referencia a los estudiantes de medicina para conocer la opinión de un paciente con el mal de Hansen. Otros que dejaron huellas por su don de gente fueron Rodolfo, Godoy, Rosa y Calistín.

Urgen medicamentos

Actualmente, el hospital está a la espera de que el Ministerio de Salud cumpla con el aporte de una partida extraordinaria por 25 mil dólares para medicamentos. También requiere de un fisioterapista y más enfermeras gerontólogas.

El jefe de Epidemiología del Ministerio de Salud, Washington Lum, indicó que Panamá tiene como meta la erradicación total de este flagelo, a pesar de que a nivel mundial estemos en posición holgada.

Informó que con el dermatólogo del hospital, Herbert Schlager, se tiene programada una visita a todos los pacientes registrados, a los que se trata de forma ambulatoria.

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