La mano detrás de la catástrofe

Ante los efectos de ‘Katrina’ y ‘Ophelia’, los científicos señalan la conexión con el cambio climático.

INCENDIO. La deforestación propicia los fuegos forestales que pueden acabar con un 30 a 40% de los árboles en un bosque. INCENDIO. La deforestación propicia los fuegos forestales que pueden acabar con un 30 a 40% de los árboles en un bosque.
INCENDIO. La deforestación propicia los fuegos forestales que pueden acabar con un 30 a 40% de los árboles en un bosque.

Justo cuando los estadounidenses empezaban a recuperarse de las centenas de muertes y estragos que dejó atrás el huracán "Katrina", en el estado de Luisiana y Misisipi, el sur americano está en estado de alerta porque se avecina otro huracán: "Ophelia".

Hasta el cierre de esta edición, el Centro Nacional de Huracanes de Estados Unidos (CNH) pronosticó que "Ophelia" impactaría cerca de Cabo Lookout, en la costa sureste de Carolina del Norte.

Y mientras revisan los planes de evacuación y los políticos estadounidenses critican la respuesta tardía de su gobierno ante el primer huracán, los científicos señalan la conexión directa entre la deforestación, el cambio climático y los huracanes de la magnitud de "Katrina" y "Ophelia".

El Cambio Climático

El mundo no es el mismo de antes porque el clima de la Tierra está cambiando, tanto en temperatura como en el nivel de sus mares. En los últimos siglos, estos cambios climáticos han sido ocasionados por la acción del ser humano.

Este año, Panamá vivió en carne propia las secuelas de esos cambios cuando las aguas inundaron el lado este de la ciudad capital, dejando 16 muertos y 2 mil 555 casas afectadas en Pacora, Mañanitas y San Miguelito.

La destrucción de los bosques, de los manglares y la quema de combustible colaboran al calentamiento global, un incremento en la temperatura media de la atmósfera terrestre y de los océanos.

Estos cambios climáticos propician los desastres naturales. Basta revisar la lista de atrocidades que dejó el huracán "Katrina": más de 700 víctimas contabilizadas, cientos de desaparecidos, miles de evacuados y daños materiales por un valor que podría situarse entre los 100 mil millones y los 200 mil millones de dólares.

Una investigación publicada en la revista científica Nature el mes pasado, advierte que el calentamiento global ha aumentado la amenaza de tormentas más frecuentes y de peor magnitud.

"En los últimos 30 años, las tormentas tropicales han aumentado su potencia destructiva, porque la superficie de los océanos se calienta", señala el estudio. Agrega que las consecuencias serán desastrosas para el Caribe, la costa oeste de Estados Unidos y los países del Pacífico, como Japón.

A kilómetros de la tragedia estadounidense, en Panamá, el biólogo Bill Laurance del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales arroja luz sobre la gran interrogante del cambio climático. Analiza algunas vistas satelitales en su computador y señala áreas en Panamá donde hace cinco años no se producía la mitad de los fuegos forestales que vemos hoy.

"La fragmentación de los bosques ocurre cuando deforestas parches de la selva tropical y es en gran parte la causa de estos cambios climáticos", explica Laurance.

Como investigador, el científico es testigo de la deforestación en las montañas de Panamá, que actúan como grandes esponjas en las cuencas de los ríos. La vegetación montañosa absorbe el agua y controla las inundaciones.

"Si eliminas esa barreraprotectora, aumentará la sedimentación cuesta abajo, que ocasionará los des-lizamientos e inundaciones", comenta Laurance.

La fragmentación de los bosques también aumenta el número de fuegos en la selva durante un año que el fenómeno climático de El Niño eleva las temperaturas y la humedad. Estos fuegos forestales pueden acabar con un 30% a 40% de los árboles en un bosque.

El Protocolo de Kyoto, acuerdo internacional que reduce las emisiones de combustibles, entró en vigor en febrero de 2005 y Estados Unidos no lo ratificó. Falta ver si "Katrina" pone la cosas en perspectiva.

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