INSTITUTO SMITHSONIAN. EN 1960 SE NOMBRAN LOS PRIMEROS CIENTÍFICOS RESIDENTES.

‘La meca’ de la biología

El instituto es considerado el mejor centro para estudiar la biología tropical en el mundo.

En 5 mil hectáreas de selva panameña hay más especies que en 140 mil de selva amazónica.

Barro Colorado. La isla es administrada por el STRI desde 1946. Barro Colorado. La isla es administrada por el STRI desde 1946.
Barro Colorado. La isla es administrada por el STRI desde 1946.

Sus logros no ocupan la primera plana del diario, ni se reflejan en el horario estelar de la televisión local; pero no por eso los resultados que cosechan los científicos del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI) en Panamá tienen menos importancia.

El STRI está considerado como el mejor centro del mundo para estudiar los trópicos por los recursos con los que cuenta y por el patrimonio natural de Panamá.

Siendo el único centro del Instituto Smithsonian cuya sede está fuera de Estados Unidos, STRI atrae cada año a 900 científicos visitantes que llegan de todo el mundo para desarrollar sus investigaciones, algunas en colaboración con los 42 científicos residentes de la institución.

El Smithsonian llegó a Panamá en 1910 con el encargo de censar el patrimonio de flora y fauna de la Zona donde se construía el Canal y sus esfuerzos fueron recompensados unos años después, en 1923, cuando se estableció la reserva biológica de la isla de Barro Colorado. A esa mínima porción de la tierra varios científicos estadounidenses la hallaron propicia para establecer un centro de estudios en sus mil 564 hectáreas y su litoral de 48 kilómetros.

FRUTOS DEL ESFUERZO

El esfuerzo de los primeros científicos del instituto tuvo su premio: en 1946 el Congreso de Estados Unidos adjudicó formalmente al Smithsonian la administración de la reserva biológica. Desde entonces, según los especialistas, Barro Colorado pasó a ser "meca científica" de Panamá y una de las áreas tropicales más estudiadas del mundo.

Una de las razones es la gran variedad de especies que existen. El STRI afirmó que en 5 mil hectáreas de selva panameña hay más especies que en 140 mil de selva amazónica. Ello le permitió contar con la biblioteca más completa en materia biológica de la región.

EL ESFUERZO RECONOCIDO

La historia de esta relación de STRI con Panamá se formaliza en 1960 con el nombramiento de los primeros científicos residentes y en 1985, cuando el Gobierno panameño le concede el estatus de Misión Internacional.

El trabajo ha dado sus frutos y, en forma regular, las investigaciones del instituto son publicadas en importantes medios especializados. También sus científicos pueden mostrar logros: muchos fueron premios con becas y patentes. Por ejemplo, el arqueólogo Richard Cooke ganó en 2003 la prestigiosa beca Guggenheim para investigar sobre la vida y muerte en un asentamiento indígena precolombino en Panamá.

Ira Rubinoff logró, por su parte, que su análisis sobre la capacidad que desarrollaron los peces del Océano Pacífico con respecto a los del Atlántico -al emerger el istmo de Panamá de la profundidad del mar- se publicase en revistas como Science y Nature.

El Instituto recibió una patente por descubrir sustancias químicas vegetales que sirven para tratar la Leishmaniasis, una grave enfermedad que se halla en 88 países del trópico y subtrópico. El trabajo del STRI abarca, asimismo, otras facetas, como su cooperación en la recuperación de Panamá Viejo o la restauración del edificio donde se ubica el nuevo Centro de Paleontología y Arqueología Tropical.

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