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BARRO COLORADO. CUANDO DE BIODIVERSIDAD SE TRATA.

Un modelo para el estudio

Una parcela de 50 hectáreas contiene 250 mil árboles de 300 especies diferentes.

PRIVILEGIO. Ubicada en medio del Lago Gatún, la isla de Barro Colorado ha sido considerada como una meca científica para los investigadores del mundo.  PRIVILEGIO. Ubicada en medio del Lago Gatún, la isla de Barro Colorado ha sido considerada como una meca científica para los investigadores del mundo.
PRIVILEGIO. Ubicada en medio del Lago Gatún, la isla de Barro Colorado ha sido considerada como una meca científica para los investigadores del mundo.

Hace 25 años, científicos del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales decidieron medir el bosque en una escala e intensidad nunca antes realizada en la historia.

Establecieron una parcela de investigación de 50 hectáreas en la isla de Barro Colorado. Allí, todos los árboles de más de 0.4 pulgadas (1 cm) de diámetro fueron medidos, identificados y cartografiados, con lo cual se cambiaron para siempre las herramientas básicas de los científicos para estudiar el trópico.

Y lo que comenzó como un experimento para estudiar la dinámica de un bosque tropical en Panamá, es hoy el modelo para la investigación de bosques en 14 países del mundo.

La metodología que utilizan otras naciones para recolectar información sobre los cambios dinámicos en los bosques provino de un mismo lugar: el monumento natural de Isla Barro Colorado, en Panamá.

En Malasia, por ejemplo, mil 150 especies son monitoreadas en una parcela del mismo tamaño. Y, así, 18 parcelas se han reproducido en 14 países de Asia, África y naciones que utilizan este sistema de medición, donde cada árbol es identificado para crear un mapa de diversidad.

Base de trabajo

En 1980 se creó el Centro de Ciencias Forestales del Trópico, como un esfuerzo coordinado para dirigir esta nueva red de parcelas de investigación global, que busca estandarizar el análisis de la información generada sobre los bosques tropicales.

Los datos arrojados por estas parcelas han servido de base para proyectos de manejo y reforestación de bosques. En particular, el proyecto de Reforestación con Especies Nativas de Panamá se sirve de esta información para restaurar suelos degradados con aquellas especies más indicadas para cada ambiente.

"La idea es observar qué especies de bosques pueden crecer en áreas abiertas y cuáles se desarrollan en lugares más copiosos", explica Mark Wishnie, director del proyecto de reforestación.

De esa manera, los especialistas determinan qué tipo de árbol es mejor para un área donde se realiza ganadería, como el roble, por ejemplo, porque es un buen fijador de nitrógeno.

"No es suficiente decir que algo que ha crecido aquí va a crecer a unos kilómetros de distancia", precisó Wishnie.

En el canal

Ubicada en medio del Lago Gatún, la isla ha sido considerada como la meca científica para investigadores de todas partes del mundo, por más de nueve décadas.

En 1926 se construyó allí un laboratorio y el lugar se convirtió en una de las primeras reservas de selva tropical en el mundo. Mantuvo ese estatus bajo la administración de la National Academy of Sciences hasta 1940.

En los últimos años, algunos investigadores del Smithsonian han enfocado sus esfuerzos en un programa que vincula la conservación de la biodiversidad y la salud humana. Esta selección y recolección de material botánico que se realiza para crear medicamentos, también conocida como bioprospección, busca pistas que ayuden a descubrir la cura para enfermedades.

(Vea Una cuna de investigaciones innovadoras)

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