La revolución del combustible

Justo cuando el debate de las políticas energéticas se mueve en direcciones alternativas, la industria automotriz lleva sus diseños por el sendero de la células de combustible, que pueden producir electricidad de sobra y emite agua como residuo.

Tecnología. El prototipo de auto Fine-N impulsado por hidrógeno, que presentó Toyota en octubre, estará a la venta para en el 2015. Tecnología. El prototipo de auto Fine-N impulsado por hidrógeno, que presentó Toyota en octubre, estará a la venta para en el 2015.
Tecnología. El prototipo de auto Fine-N impulsado por hidrógeno, que presentó Toyota en octubre, estará a la venta para en el 2015.

La presentación en Panamá del Toyota Fine-N, el prototipo de automóvil cuyo diseño lo compone un innovador sistema que utiliza hidrógeno y por tanto no requiere de combustibles derivados del petróleo, levantó interesantes reflexiones sobre el futuro de las fuentes de energía.

Justo cuando el debate de las políticas energéticas en Panamá se mueve hacia alternativas como la utilización de gas licuado de petróleo, gas natural, etanol, energía eólica, exploración y explotación de petróleo en Darién o la posibilidad de impulsar vehículos con biodiésel, los fabricantes de la industria automotriz llevan sus diseños por el sendero de la células de combustible. Esta opción energética puede producir electricidad de sobra y emite agua como residuo.

Pasará más de una década hasta que esta ciudad vea un auto como el Toyota Fine-N rodar por las calles y abastecerse de su combustible, comentó Javier Díaz, gerente comercial de Ricardo Pérez S.A., durante la exhibición de esta pieza del futuro.

El detalle está en el agua

La célula de combustible es conocida como un artefacto de conversión de energía electroquímica ( electrochemical energy conversion device, en inglés) de acuerdo con los redactores del sitio http:/science.howstuffworks.com/. Según su definición, "una célula de combustible convierte los productos químicos de hidrógeno y oxígeno en agua, y en el proceso se produce electricidad".

El portal www.ciencia.nasa.gov, da a conocer algunas ventajas de la utilización de células de combustible, pues los expertos explican que estas dependen del hidrógeno para sus electrones.

Además, resaltan que el hidrógeno se puede extraer del gas natural, la gasolina, el diésel y el propano. También de los gases y los combustibles como el etanol, metanol, biogás, y metano; de las cáscaras del cacahuete, algas, y definitivamente del agua mediante la electrólisis.

Este método consiste en "separar los elementos que forman un compuesto aplicando electricidad, lo que produce en primer lugar la descomposición en iones, seguido de diversos efectos o reacciones secundarias", señala www.wikipedia.com.

El proceso se resume de la siguiente manera: "la célula de combustible trabaja inyectando las moléculas del hidrógeno (H2) en el ánodo (electrodo positivo). Las moléculas del hidrógeno reaccionan con el catalizador", señala el sitio library.thinkquest.org.

La explicación continúa ya que "el catalizador es generalmente una capa fina del platino pulverizado en el papel carbón. Éste descompone el hidrógeno en un protón y un electrón. El protón viaja a través del electrólito, (recuerde, que sólo acepta los protones) mientras que el electrón se alimenta a través del circuito y va a trabajar…"

Luego, los electrones vuelven a la célula a través del cátodo (el electrodo negativo de una célula electrolítica). Allí, el catalizador asiste a las moléculas del oxígeno, a los protones del hidrógeno y a los electrones del hidrógeno en la fabricación del agua".

Los vehículos que se impulsan por medio de células de combustible son considerados como la alternativa ecológica del futuro, pero los precios aún se encuentran en el espacio sideral.

Y aunque la eficacia térmica de los automóviles impulsados por hidrógeno es cuatro veces más eficiente que un motor de gasolina, esta tecnología sigue enfrentando serios obstáculos.

No es fácil almacenar hidrógeno líquido. Asimismo, el proceso para extraer hidrógeno del agua insume gran cantidad de energía (combustible fósil) y contamina.

(Vea Innova: El agua como combustible, el sueño de Julio Verne)

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