Ciencia para el desarrollo

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Además, estudian el virus respiratorio sinsicial (RSV) ­del que no se conoce su estacionalidad en Panamá­, realizan pruebas diagnósticas para el meta-pneumovirus (otro virus respiratorio) y trabajan en la genotipificación de rotavirus (virus de diarrea), en la erradicación del sarampión y la rubéola y en la vigilancia del dengue, indica la viróloga e investigadora Mariana García.

“Es importante contar con los materiales necesarios para diagnosticar, aislar y secuenciar estos virus, para poder dar una tipificación molecular. Antes se decía, por ejemplo, ´tengo el virus del dengue 1, 2 ó 3´; ahora, con las nuevas técnicas, se puede saber si es una variante, de dónde viene, etc.”.

En 2010, se inauguró en el ICGES el Laboratorio de Bioseguridad de nivel 3 (BSL-3), donde, según la Dra. García, se comenzará a trabajar con cepas de tuberculosis resistente y se prepararán reactivos para virus de encefalitis equina, que se transmiten por aerosol. Pero estos avances no han sido de la noche a la mañana.

La Dra. García regresó a Panamá tras aplicar a la convocatoria de repatriación de talento de la Secretaría Nacional de Ciencia, Tecnología e Innovación (Senacyt), después de 20 años de trabajar y residir en Estados Unidos.

En mayo de 2007, empezó a trabajar en el ICGES en la investigación “Desarrollando mejoras en los esfuerzos para la vigilancia de las cepas de influenza rutinarias y anuales, y cómo prepararse para una pandemia”, que terminó en 2010. Como parte de ese proyecto, se estableció una infraestructura con equipos en el ICGES y se capacitó recurso humano.

“En Panamá no hay virólogos en formación a este nivel académico. Tuve que contratar muchachos, biólogos, y capacitarlos en el laboratorio de virología. Fue como un ejercicio que nos preparó para la pandemia de gripe [A (H1N1)] en 2009. Una de las mayores experiencias de la pandemia fue que los muchachos tuvieron que aprender a trabajar en equipo para el país”, expresa.

Recientemente, el trabajo impulsado por la científica y su equipo fue reconocido junto al de otros 36 proyectos finalizados, financiados por Senacyt. Hoy día, el grupo de virología del ICGES lo integran unos 14 científicos (cinco en programas de maestría de la Universidad de Panamá).

“Seguimos trabajando con los Centros de Control de Enfermedades de Atlanta (EU), monitoreando las cepas de influenza y además, se ha expandido el programa a otros virus como el meta- pneumovirus, virus sinsicial respiratorio, etc., que dan síntomas muy parecidos”.

Pero aún hay retos en este campo: mantener la comunicación entre el Ministerio de Salud y los laboratorios y estar preparados con las tecnologías necesarias. “No hay que esperar a que haya un brote para buscar los kits de diagnóstico, hay que tener fondos de contingencia”.

Además, recalca la Dra. García, se debe estimular a los científicos, asegurarse de que los panameños estudiando en el extranjero regresen y que haya buena integración entre lo que necesita el país y el personal altamente educado.

NEUROLOGÍA Y SICOLOGÍA

La Dra. Gabrielle Britton, del Instituto de Investigaciones Científicas y Servicios de Alta Tecnología (Indicasat), también volvió a Panamá con la convocatoria de repatriación de talento de Senacyt. En EU, hizo estudios de farmacología conductual, y en Panamá empezó a abordar este tema como un proyecto de investigación, agregando un componente sobre la cognición humana.

Estudió los efectos de los psicoestimulantes usados para tratar los síntomas de déficit de atención y aprendizaje, un proyecto que produjo cinco publicaciones y con el que se entrenaron varios tesistas y estudiantes.

“El resultado general es que la droga administrada a largo plazo no tiene un efecto nocivo sobre la conducta, pero sí cambia algunas cosas, como la ansiedad en los animales. En algunos casos la aumenta y en otros, la disminuye, dependiendo de la dosis y el tiempo que se administre. En dosis más bajas, no parece tener un efecto nocivo sobre la conducta, pero el efecto depende de si la rata es macho o hembra, eso es esperado porque hay una gran literatura sobre las diferencias del cerebro femenino y masculino”.

Britton agrega que hizo además un estudio epidemiológico preliminar para medir la prevalencia de trastornos neurosiquiátricos en niños de edad escolar, encontrando que la prevalencia de déficit de atención en Panamá es similar a la de los de países desarrollados (alrededor de 7%). “De esa base de datos estamos analizando la presencia o no de trastornos de desarrollo, de conducta, depresión y ansiedad en poblaciones pediátricas”.

Además, encontró que tener un coeficiente intelectual (CI) normal o alto es un factor que protege contra trastornos neurosiquiátricos a lo largo de la vida y ayuda a salir adelante, aun si se está en un entorno vulnerable.

“Hay mucha literatura sobre eso, analizamos a los niños con CI normal y los que tienen CI por debajo de lo normal, y vimos que, en efecto, la prevalencia de trastornos neurosiquiátricos es mayor en aquellos niños con CI por debajo de lo normal. Quisiéramos poder darle seguimiento a este trabajo a través de los años, como se ha hecho en otros países”.

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