Envejecer sana, y lentamente

Yila de la Guardia apuesta por el estudio del envejecimiento, para así contar con fármacos que desaceleren el proceso.

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Yila de la Guardia es la única patóloga de gusano en Panamá. Yila de la Guardia es la única patóloga de gusano en Panamá.

Yila de la Guardia es la única patóloga de gusano en Panamá. Foto por: Luis García

Su modelo de estudio es el ‘C. elegans’. Su modelo de estudio es el ‘C. elegans’.

Su modelo de estudio es el ‘C. elegans’.

La doctora en genética de envejecimiento Yila de la Guardia es una bióloga e investigadora clínica que apuesta por estudiar a un gusanito trasparente, que mide cerca de un milímetro, y que no vive más de dos semanas, para profundizar en un enigma: ¿por qué se envejece?

Ella tiene un entrenamiento en patología de gusanos, y es la única especialista en su área en Panamá.

El modelo animal que utiliza es el gusano C. elegans. Pero ¿por qué estudia el proceso del envejecimiento en un gusano, y no en una rata?

“Mucha gente me pregunta por qué trabajo en gusanos y no en ratones, siendo estos mamíferos más similares a nosotros. Yo les respondo que igualmente se deben corroborar los hallazgos en el modelo mamífero, pero les explico que un estudio de envejecimiento toma tiempo; un ratón puede vivir alrededor de dos años, y en algunas intervenciones genéticas realizadas se ha logrado que viva hasta cuatro años”, mientras que el gusano C. elegans muere a las dos semanas de vida.

Por ello, De la Guardia dice que el gusano C. elegans es un buen modelo para estudiar el envejecimiento, ya que vive poco tiempo y desarrolla características visibles de envejecimiento: deja de moverse, come menos y se arruga en una edad avanzada, afirma esta bióloga de formación.

“Nos permite obtener respuestas rápidas, que luego se intentan replicar en modelos mamíferos”, indica en una entrevista en la que brinda detalles sobre avances y mitos del envejecimiento.

¿Qué avances en genética destacaría por permitir un mejor tratamiento de enfermedades humanas?

La medicina personalizada es el futuro, ya que depende de tu genética la predisposición a ciertas enfermedades y la eficacia de fármacos. Una nueva tecnología llamada Crispr, que permite modificar el ADN, tiene el potencial de cambiar cómo tratamos las patologías, y podría ser la respuesta a enfermedades genéticas incurables como Huntington.

Su doctorado lo centró en envejecimiento. ¿Por qué se interesó en este tema?

Me interesó mucho porque nos afecta a todos, es decir, nadie se escapa de envejecer. Si lográramos entender cómo envejecemos y de qué manera la genética regula este proceso, podríamos encontrar tratamientos que nos mantengan saludables por más tiempo.

¿Qué es lo que le resulta más fascinante de la genética de envejecimiento?

Que la gran mayoría de los organismos envejecen, y esto está asociado con el deterioro físico. ¡Lo interesante es que se han encontrado genes conservados evolutivamente que regulan este proceso! Esto es curioso: ¿por qué tenemos genes que nos causan efectos negativos? La evolución se encargaría de eliminarlos en un futuro. Sin embargo, a pesar de que hay avances en cuanto a genes involucrados, no sabemos bien sus efectos biológicos. ¡Es uno de los grandes misterios de la biología!

¿Existe algún organismo que podría ser inmortal?

Hay un animalito acuático que se llama Hydra, que parece ser inmortal por su capacidad de regeneración celular. Esto es interesante porque quiere decir que es posible evitar el envejecimiento. Se hizo un estudio famoso con Hydra, donde se observó por cuatro años y no hubo incremento de mortalidad con la edad. No se puede afirmar al 100% que es inmortal (...) Puede ser que al observarlo por más tiempo sí envejezcan, pero durante el tiempo estudiado no desarrollaron rasgos de envejecimiento, lo cual es asombroso.

¿Qué tanto se ha avanzado en el desarrollo de fármacos vinculados a desacelerar el envejecimiento?

Hay fármacos prometedores que han demostrado actividad antienvejecimiento en animales de laboratorio, entre ellos la metformina, utilizada para tratar diabetes, la cual fue aprobada para estudios de envejecimiento en seres humanos. Todavía no se inicia el estudio y tomará tiempo evaluar su eficacia, pero es un gran paso para lograr alcanzar el envejecimiento saludable.

¿Qué tanto de cierto tienen las cremas faciales que se promocionan como antiarrugas?

Diría que la gran mayoría son una estafa. Extrapolan resultados de estudios científicos, se lo añaden a una crema y dicen que es anti-aging (antienvejecimiento). Esto se debe a que al ser cosméticos no tienen que comprobar su eficacia. Lo mejor para las arrugas es mantener la piel humectada y usar bloqueador solar.

El presupuesto para investigación y desarrollo en el país ha disminuido desde 2014 y para 2017 el pronóstico es poco optimista. ¿Cómo repercutiría el hecho de contar con un presupuesto más limitado?

La ciencia es crucial para el progreso del país, debido a que permite solucionar problemas nacionales de salud, alimentación y medio ambiente. Esto se traduce en el aumento de la calidad de vida de los ciudadanos, y por ende, el desarrollo económico del país. El presupuesto pronosticado a la Secretaría Nacional de Ciencia, Tecnología e Innovación para el próximo año tendrá un impacto negativo en los programas de educación, incentivos a pequeñas empresas y desarrollo de la ciencia y tecnología en Panamá. Este presupuesto frenará los avances que se han logrado con estos programas y los beneficios directos que han tenido en las comunidades más necesitadas de este país.

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