Librero caótico, generoso y lector

El estadounidense George Whitman fundó en Francia posiblemente la librería independiente más famosa del mundo.

“Sé hospitalario con los forasteros, podrían ser ángeles disfrazados”. Estas son las palabras que guiaron la vida de George Whitman (Nueva Jersey, Estados Unidos, 1913 – París, 2011), fundador, propietario y motor de Shakespeare and Company, posiblemente la librería independiente más famosa del mundo.

Pero, en realidad, Whitman amó todas las palabras, especialmente las del idioma inglés, y amó los libros y todo el movimiento que se desencadena alrededor de ellos.

Excéntrico, caótico y apasionado, tuvo la idea de crear un espacio para pasar el rato en compañía de los libros, para sostener una conversación interesante, para conocer al posible amor de tu vida o para pernoctar. Sí, Whitman le permitía a los viajeros pasar la noche en las camas que se encuentran entre los anaqueles repletos de libros. El pago era que tenían que trabajar dos horas en la librería y leer para el público. Esta librería está ubicada en la Ciudad de la Luz, cerca del río Sena y de la catedral de Notre Dame.

Shakespeare and Company –que abrió sus puertas en agosto de 1951 bajo el nombre de Le Mistral- es una institución cultural. Ha sido el centro de encuentro de los escritores de habla inglesa en París. Escritores como Ernest Hemingway, Henry Miller, Anais Nin, Lawrence Durrell y Allen Ginsberg fueron asiduos visitantes.

Desde 2003, la librería convoca a un festival literario bianual en el que han participado Paul Auster, Martin Amis, Gao Xingjian y Hanif Kureishi, entre otros. También editan la revista literaria París.

En 2006, Whitman – quien solo tuvo una hija Sylvia Beach, una chica de 30 años que se ha comprometido a continuar el legado de su padre – recibió la Medalla de las Artes y las Letras que otorga el gobierno francés.

Whitman estará desde este 22 de diciembre en el cementerio Père Lachaise acompañado por grandes figuras de la cultura universal como Oscar Wilde y Marcel Proust. Después, se brindará con champaña en la librería.

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