Matemáticas, ¿un don natural?

Si tiene dificultades para multiplicar, dividir o calcular porcentajes tiene un consuelo: hay personas que nacen con un sentido numérico que les facilita los cálculos.

¿El matemático nace o sea hace? Para el beneplácito de los que están dotados para los números, consuelo de aquellos que no se les da bien el “dos más dos” e infortunio de quienes se empeñan en seguir profesiones técnicas y científicas y “sufren” con las ecuaciones, logaritmos y fórmulas, algunos niños nacen con una capacidad para las matemáticas y otros no.

Investigadores de la Universidad de Johns Hopkins (JHU, por sus siglas en inglés) en Baltimore, Estados Unidos, han analizado el “sentido numérico” (la habilidad de una persona para utilizar los números y realizar cálculos) de 200 niños de nivel preescolar con una edad promedio de cuatro años.

Para valorar el sentido numérico infantil, los niños debieron realizar una serie de pruebas, como observar los grupos de puntos azules y amarillos que aparecían en la pantalla de un ordenador, y adivinar qué grupos tenían más puntos. Para evaluar sus capacidades matemáticas, tuvieron que contar en voz alta y resolver unos sencillos problemas de suma.

Los investigadores, dirigidos por la psicóloga Melissa Libertus, becaria postdoctoral del Departamento de Ciencias Psicológicas y del Cerebro de la JHU, comprobaron que aquellos pequeños que puntuaban mejor en las pruebas del “sentido numérico” tendían a ser mejores en las pruebas de capacidades matemáticas.

Dado que los participantes en el estudio todavía no recibían una instrucción formal en matemáticas, los expertos de la JHU han concluido que la capacidad matemática en los niños preescolares se asocia firmemente con su “sentido numérico” innato.

Las personas emplean cotidianamente el sentido numérico para calcular, por ejemplo, la cantidad de personas que asisten a una reunión o cuántos asientos están libres en una sala de espectáculos, explicaron los autores del estudio.

Según Libertus, “la relación entre el sentido numérico y la capacidad matemática es importante porque hasta ahora creíamos que el primero es universal, mientras que la segunda depende en gran medida de la cultura y el lenguaje y se aprende durante muchos años”.

“Por ello, una relación entre sentido numérico y capacidad matemática es sorprendente, y plantea numerosas preguntas y problemas importantes, como si se puede entrenar el sentido numérico de un niño para mejorar su capacidad matemática futura”, señaló.

IGUALDAD

Por otra parte, la creencia de que la mujer es menos capaz que el hombre para las cuestiones numéricas es falsa, ya que no existe ningún motivo biológico que haga que las mujeres sean peores en matemáticas, de acuerdo a una investigación de la Universidad de Wisconsin (UWM) en Madison, Estados Unidos.

Tras revisar todos los estudios contemporáneos sobre el tema, los investigadores de la UWM concluyeron que “no existe una diferencia innata para las matemáticas entre hombres y mujeres y existen países en los que chicos y chicas son exactamente igual de buenos”.

El hecho de que ellas no destaquen tanto como ellos en el mundo de los números y cálculos se relaciona con “factores culturales, con las desigualdades sociales que han vivido las mujeres a lo largo de la historia y con la falta de oportunidades para acceder a la misma educación que los hombres”, ha explicado la investigadora Janet Mertz, una de las autoras del estudio.

Después de cotejar las puntuaciones de mujeres y hombres en diversas pruebas matemáticas, en distintos países, los autores han comprobado que la supuesta superioridad masculina para las matemáticas carece de base científica.

Para Mertz, las mujeres han tenido muchas menos opciones de acceder a una educación matemática, y solo a principios del siglo XXI las cosas comenzaron a igualarse en el mundo desarrollado, pero si se les proporcionan más oportunidades educativas y laborales en campos que requieran un conocimiento avanzado en matemáticas se verá que pueden rendir muy bien en este campo.

Lo que está demostrado científicamente es que cerca del 6% de la población padece discalculia, un trastorno neurológico que dificulta el aprendizaje de las matemáticas y puede afectar a personas inteligentes, alfabetizadas y con buena salud.

Expertos del Instituto de Neurociencia Cognitiva de la Universidad de Londres (Reino Unido), han desarrollado un programa informático que puede facilitar el estudio de las matemáticas a los alumnos que sufren este desorden.

Según uno de los autores del estudio, el doctor Brian Butterworth, la discalculia dificulta comprender y realizar cálculos a las personas que la padecen, y en la mayoría de los casos esta alteración se hereda.

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