STEM: un nicho de oportunidades

Las carreras de ciencias, tecnología, ingenierías y las matemáticas son clave para el desarrollo, pero falta más participación.

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Varias científicas visitaron Panamá el mes pasado para exponer los avances de sus investigaciones durante la Conferencia Internacional de Biomedicina y Ciencias Interdisciplinarias.

Una de ellas, la doctora Geetha Srinivassan, de la Universidad de Queen, se refirió a las aplicaciones de los líquidos iónicos, que sirven, por ejemplo, para remover metales tóxicos y para la captura de carbono. La doctora Andrea Brand, de la Universidad de Cambridge, habló sobre células madre y su potencial para reparar daños en los tejidos. Y también investigadoras panameñas aprovecharon este foro para dar a conocer su trabajo.

Durante esta semana, con motivo del Día Internacional de la Mujer, se le dio un despliegue notorio a las contribuciones de la mujer en la ciencia.

Actualmente, las carreras relacionadas a las ciencias, tecnología, ingenierías y las matemáticas, mejor conocidas con el acrónimo en inglés STEM, han ganado gran relevancia en las últimas décadas. Traducidas en inventos, patentes, manufactura, beneficios ambientales y nuevas industrias, contribuyen al crecimiento económico y desarrollo de los países.

En Estados Unidos, donde se calcula que para 2018 habrá cerca de 1.2 millones de puestos de trabajos en las carreras STEM, la demanda quizás no se cubra debido a la falta de profesionales en estos campos. En noviembre de 2009, la administración del presidente Barack Obama lanzó la iniciativa “Educar para innovar”, para motivar a los estudiantes a interesarse en ciencias y matemáticas. La campaña incluye esfuerzos del gobierno federal, alianzas público- privadas y con sociedades de ingeniería.

La demanda de profesionales en carreras STEM es una realidad en muchos países, y de acuerdo con la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico (OCDE), están entre las mejor pagadas.

No obstante, según la OCDE, las brechas de género a temprana edad impactan en la elección de carrera y en las oportunidades de empleo. Menos de una en 20 niñas considera una carrera STEM, en comparación con uno en cinco niños, a pesar de desempeños similares en la prueba PISA de ciencias de la OCDE.

Para Ángela Laguna Caicedo, decana de la Facultad de Ingeniería Civil de la Universidad Tecnológica de Panamá (UTP), hay que estimular la enseñanza de la ciencia y los mismos profesores tienen que ser preparados. Panamá, sostiene, requiere más profesionales en tecnología, hombres y mujeres, pero las mujeres no necesitan un trato especial, sino igualdad de oportunidades.

Desde su creación en 1981 hasta 2015, la UTP ha graduado a 57 mil 540 profesionales, de los cuales el 62% son varones y un 38% mujeres. En 2015 se graduaron 2 mil 532 alumnos y el 45% eran mujeres. En los últimos 10 años la matrícula ha pasado del 35% de mujeres a un 47% en la facultad de Ingeniería Civil.

“Cuando yo entré aquí en la década de 1980 los estereotipos de que una carrera era para hombre o para mujer estaban superados. Antes de eso, el ambiente sí era hostil para las mujeres, pero eso ha cambiado. Hemos tenido una rectora, somos cuatro decanas, dos directoras de centros regionales y dos vicerrectoras”.

Actualmente las carreras de ingeniería industrial e ingeniería ambiental están entre las favoritas de las mujeres. “Los temas ambientales son muy atractivos para las muchachas y se destacan extraordinariamente. Se requiere mucho liderazgo y trabajo en equipo y las mujeres tienen una buena participación en las actividades”. La ingeniería de alimentos es otra carrera predominantemente de muchachas y la licenciatura en operaciones marítimas y portuarias también.

Por dos años seguidos los primeros puestos en la UTP los han ocupado muchachas graduadas de ingeniería.

En carreras como ingeniería mecánica y eléctrica, cuya matrícula es menor, sí hay menos mujeres.

“Los sistemas de cuota son como una moneda de dos caras, como si una requiriera un trato especial porque no pudiera lograr su meta bajo las condiciones normales. No estoy de acuerdo con eso. Si hay igualdad de oportunidades, hombres y mujeres podemos alcanzar las cosas”.

No obstante, la decana hace hincapié en que el Estado tiene que apoyar a las mujeres en el cumplimiento de las leyes sobre la familia. Por ejemplo, que los hombres cumplan con su responsabilidad, “porque si hay algo que limita a una mujer profesional es la parte sociológica; muchas son jefas de familia y realmente los roles son pesados si la mujer para destacarse debe duplicar su trabajo”.

Otros aspectos son los COIF, para que las profesionales puedan trabajar sabiendo que sus hijos están bien cuidados, y trabajar más en el tema de los embarazos de adolescentes. “Eso es definitivamente un freno a cualquier meta personal. Algunas lo lograrán si tienen el apoyo de los padres, etc.”.

En opinión de la decana, las ferias científicas y de robótica han servido para estimular a los jóvenes, varones y niñas, desde las escuelas, pero hay que trabajar más en eso para todos.

La universidad y los profesores deben llevarle la información a los estudiantes sobre lo que se hace aquí y qué se requiere. Se debe estimular, además, las áreas como química, para todos en general.

Reducir la brecha digital de género en las carreras científicas y tecnológicas es uno de los desafíos para los próximos años.

La doctora Arlene Calvo, que trabaja en la Facultad de Salud Pública de la Universidad de South Florida en la oficina de Panamá, considera que el rol de la mujer en Panamá es muy importante, y también en la ciencia, pero se debe fortalecer la educación en general, los valores, la educación de las niñas, y las mujeres deben luchar por ocupar más cargos directivos y políticos.

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