Tras las pistas genéticas de la diversidad de aves

El ADN permite dibujar el mapa de la historia de muchas especies. En Panamá, se estudia la diferenciación de algunas.

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LABORATORIO. Matthew Miller (Izq.) ha estudiado la diversidad genética de las aves en Panamá durante seis años. Su colección incluye aves playeras, colibríes, sangre de toro y saltarines, entre otros. LA PRENSA/Luis Eduardo Guillén LABORATORIO. Matthew Miller (Izq.) ha estudiado la diversidad genética de las aves en Panamá durante seis años. Su colección incluye aves playeras, colibríes, sangre de toro y saltarines, entre otros. LA PRENSA/Luis Eduardo Guillén
LABORATORIO. Matthew Miller (Izq.) ha estudiado la diversidad genética de las aves en Panamá durante seis años. Su colección incluye aves playeras, colibríes, sangre de toro y saltarines, entre otros. LA PRENSA/Luis Eduardo Guillén

Las aves son probablemente el grupo de animales mejor conocido de Panamá. El país cuenta con una lista precisa de las especies que se pueden encontrar en su territorio y existen no menos de tres guías de campo con dibujos de todas las especies, expresa el biólogo Matthew Miller.

Considerando esto, quizás se pueda pensar que no hay datos nuevos sobre el número de especies de aves en Panamá. Sin embargo, Miller, becario postdoctoral del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI), no está tan seguro de eso.

Él investiga la posibilidad de que existan especies crípticas en Panamá, es decir, aquellas que morfológicamente son tan similares que no se puede distinguir si constituyen una sola o varias especies.

En esos casos, características como el canto y rituales de apareamiento pueden darle pistas a los científicos sobre diferencias más allá del aspecto físico, pero también tienen a su favor una poderosa herramienta: la genética.

Miller ha dedicado alrededor de seis años al estudio de la diversidad genética de las aves en Panamá, utilizando el ADN mitocondrial.

En el laboratorio de STRI, guarda una colección de alrededor de 900 aves disecadas. Cada especimen tiene una etiqueta con el registro de dónde y por quién fue colectada, la fecha, el peso y tamaño, sexo y estado reproductivo, entre otros datos.

“Estamos guardando tejidos que sirven para análisis de ADN y ARN, contenido estomacal para estudiar la dieta y los intestinos, para exámenes de parasitología y gripe aviar”, dice el biólogo.

Además, también mantiene parte de los esqueletos para hacer estudios sobre la contaminación del ambiente.

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