VÍA INTEROCEÁNICA. LA NUEVA GENERACIÓN DE BARCOS.

Gigantes de los mares

La industria marítima crece sin parar. La necesidad de transportar más carga en menor tiempo impone retos.

La ampliación de la vía acuática se presenta como única alternativa para atender la demanda del comercio.

USUARIOS. Un barco panamax transita por el Canal; la nave es capaz de transportar entre 4 mil y 5 mil contenedores de 20 pies. USUARIOS. Un barco panamax transita por el Canal; la nave es capaz de transportar entre 4 mil y 5 mil contenedores de 20 pies.
USUARIOS. Un barco panamax transita por el Canal; la nave es capaz de transportar entre 4 mil y 5 mil contenedores de 20 pies.

En seis años, el Canal de Panamá llegará a su capacidad máxima de tránsito. Cuando se presente ese momento muchos serán los barcos que tendrán que formar cola para cruzar la cintura del istmo.

Desde su inauguración en 1914, más de 800 mil buques han atravesado el istmo de 80 kilómetros de largo. Noventa y un años después muchas cosas han cambiado. El comercio crece a pasos agigantados y con él la necesidad de transportar más mercancía en menor tiempo.

A finales de la década de 1950, Malcom McLean inventó el primer contenedor y con él nacieron los barcos para cargarlos. Aquellas naves apenas podían transportar 58 de estos embalajes. En 1972 apareció el primer buque con capacidad para cargar mil 100 contenedores; le siguieron los panamax con una capacidad de hasta cinco mil TEU o contenedores de 20 pies. Muy pronto aparecieron en escena los post panamax, los barcos más grandes de la industria, con una capacidad de carga de 10 mil TEU, que no pueden transitar por el Canal. La construcción de estos ‘gigantes de hierro’ aumenta sin cesar y las proyecciones indican que cada vez serán más grandes.

En una reciente encuesta, los clientes del Canal expresaron la necesidad de que la vía acuática brinde mayor capacidad ante el crecimiento sostenido del comercio mundial. El sondeo se aplicó a 55 líneas navieras, 35 agentes navieros y 825 capitanes de buques.

Crece la demanda

La sistematización de la cadena de suministro y el perfeccionamiento de los procesos de distribución, almacenamiento y transporte han contribuido a que la ruta marítima por el Canal aumente en importancia para el movimiento de contenedores desde el noreste de Asia, principalmente China, hacia la costa este de Estados Unidos. La monstruosa capacidad productiva de China y la demanda por su productos han revolucionado el negocio de transporte marítimo. Precisamente, China es el segundo usuario de la vía.

En los últimos cinco años se registró un crecimiento promedio anual de 17.6% en el número de contenedores movilizados a través del Canal y se prevé que esta tendencia continuará por lo menos durante los próximos 15 años.

Con el creciente aumento de la demanda, la administración del Canal trabaja en el desarrollo de un plan de negocios, denominado Plan Maestro del Canal, que analiza las posibilidades futuras de la vía con miras al año 2025.

"Nos esforzamos no sólo por cumplir, sino por superar las expectativas de nuestros clientes", afirma Jorge L. Quijano, director de Operaciones Marítimas de la Autoridad del Canal.

El plan también incluye proyectos de modernización y mejoras que ya están siendo ejecutados para dar respuesta a la creciente demanda.

De momento, ya se construye una nueva estación de amarre al norte de las esclusas de Pedro Miguel con el fin de acelerar el tránsito. Además, se terminará de reemplazar las locomotoras, entre otros equipos. Las mejoras representan una inversión de casi dos mil millones de dólares.

Y, por supuesto, en el tapete está el tema de la ampliación.

La decisión de ampliar el Canal aún no se toma. El administrador, Alberto Alemán Zubieta, ha repetido una y otra vez que aún no "hemos terminado los estudios".

Algunos cálculos indican que los trabajos tomarán entre ocho y 10 años. El diseño del proyecto propone la construcción de una esclusa en el Pacífico y otra en el Atlántico. Además se requiere ampliar el corte Culebra y profundizar las entradas de la vía con un calado superior a los 50 pies de profundidad que permitiría el paso de los post panamax.

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