Lucha contra la hepatitis

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Baruch Blumberg, descubridor del virus de la hepatitis B, creador de su vacuna y premio Nobel en medicina, no pensó que su hallazgo haría que su onomástico fuera recordado por siempre al declarar la Organización Mundial de la Salud el 28 de julio como el Día Mundial Contra la Hepatitis.

En 2010, en la Asamblea Mundial de Salud, se presentó a la hepatitis como un problema de salud pública. Se estima que unas 240 millones de personas tengan infección crónica por hepatitis B y cerca de 150 millones estén infectadas crónicamente por el virus de la hepatitis C.

Este año, la Organización Mundial de la Salud (OMS) propone como tema para la ocasión “Esto es la hepatitis... Conócela. Afróntala”, con la intención de que esta enfermedad no sea ignorada, sino reconocida.

Este organismo presentó esta semana el informe Global Policy Report on the Prevention and Control of Viral Hepatitis (in World Health Organization Member States), el cual tiene información sobre la prevalencia en el mundo de los cinco tipos de hepatitis que causan inflamación del hígado y las medidas que se han tomado para disminuir su presencia.

El documento recopila que la hepatitis afecta a más de 424 millones de personas y mata a 1.4 millón cada año en el planeta.

El informe señala que se han dado avances significativos para prevenir la hepatitis viral, y entre los más importantes está la implementación de la vacunación universal contra la hepatitis B en la niñez.

“Hasta 2011, 180 países incluyeron la vacuna contra la hepatitis B en sus esquemas de rutina de vacunación, y la cobertura fue de 80% aproximadamente”, se indicó.

PANAMÁ

El nuevo documento de la OMS indica que Panamá, en materia de prevención, ha logrado que el 89% de los recién nacidos en los últimos años recibiera la primera dosis de la vacuna contra la hepatitis B tras 24 horas de nacido, y que al 94% de los niños de un año (12-23 meses) se le administrara las tres dosis de la vacuna contra la hepatitis B.

Además, el Esquema Nacional de Inmunización del Ministerio de Salud incluyó en 2000 la vacuna tetravalente que protege contra la hepatitis B, difteria, tétanos y tos ferina, lo cual permite una mejor cobertura. #####El país, y la mayor parte de América Latina, solo vacuna contra la hepatitis A y B#####.

En la década de 1990, el Departamento de Infectología del Hospital del Niño realizó estudios de prevalencia de hepatitis A, B y C en niños y mujeres embarazadas.

El pediatra e infectólogo Xavier Sáez-Llorens, jefe del Departamento de Infectología de ese nosocomio, señala que en las investigaciones se demostró que “un 85% de niños menores de 15 años tenía anticuerpos contra A, o sea, habían sido infectados durante la infancia temprana. Un 15-20% de embarazadas tuvo anticuerpos contra B (infección remota), pero solo 2% era portadora crónica del virus (riesgo para su bebé). La prevalencia para C era menor del 1%”.

En palabras del infectólogo, la cobertura de vacunación contra la hepatitis A y B es bastante adecuada en el país, ya que según cifras del Programa Ampliado de Inmunizaciones supera el 85%. En áreas indígenas, quizás, la cobertura es menor, advierte.

“En estos momentos, las hepatitis en general no parecen representar un problema relevante de salud pública, particularmente por las altas coberturas de vacunación contra A y B y el buen control de los donantes de sangre. Hace falta mejorar la educación sexual e higiene (lavado de manos) de la población, como también mejor detección y rehabilitación de drogadictos”.

PARTICULARIDADES

La hepatitis, al afectar el hígado, el órgano rector del metabolismo, altera otros tejidos del organismo, explica el infectólogo.

Este mal tiene diversas causas, siendo la etiología infecciosa la más frecuente, luego la tóxica, y por último, la autoinmune.

Existen cinco tipos de hepatitis (ver infografía).

Desde la perspectiva de enfermedad crónica y muerte potencial, las hepatitis B y C son las más peligrosas, indica el doctor Sáez-Llorens.

“La D es causada por un virus incompleto llamado delta, que requiere infección por B para ocurrir (esta infección dual se asocia a peor pronóstico); la hepatitis A es la más común en el mundo, particularmente en las regiones subdesarrolladas. Se estima que la hepatitis E podría ser segunda en frecuencia, pero no se ha estudiado tan extensamente como los otros virus y es especialmente peligrosa cuando infecta a embarazadas”, comenta.

Sobre el tratamiento actual de la hepatitis, la A y la E no tienen terapia específica.

En años recientes se han desarrollado terapias antivirales para las formas crónicas de hepatitis B y C, pero no son extremadamente efectivas y, muchas veces, ocurren recaídas al suspender el tratamiento, indica.

Sobre sus consecuencias, aunque la A es la más benigna, debido a su gran frecuencia, se presentan muchos casos de hepatitis fulminante que requieren trasplante hepático para la supervivencia de los afectados.

La cirrosis y el cáncer se presentan únicamente en las formas crónicas de hepatitis B y C (la cronicidad no ocurre en la A). La E es particularmente peligrosa en embarazadas.

El doctor Sáez-Llorens indica que la mayoría de los afectados por cualquiera de estas hepatitis no presenta ningún síntoma, particularmente cuando la infección ocurre en la niñez. “En las formas sintomáticas, los síntomas y signos de alerta son fiebre prolongada, mal estado general, debilidad, fatiga, orina oscura y color amarillo en escleras o piel (ictericia)”.

Los niños están más expuestos a la A y la E, mientras que en la B y C, los adolescentes y adultos, agrega.

PREVENCIÓN

Hay vacunas muy efectivas para prevenir la A y la B.

En países que han incorporado estas vacunas a sus calendarios nacionales, se ha registrado una reducción sustancial de casos, recalca el galeno.

En este sentido, el médico infectólogo Néstor Sosa, director general del Instituto Conmemorativo Gorgas de Estudios para la Salud, afirma que la hepatitis B -como la A- tiene una vacuna de alta eficacia.

“El saneamiento ambiental (agua potable, letrinación o mejores servicios sanitarios) y la seguridad alimentaria son requisitos para disminuir la incidencia de hepatitis A, que se transmite por vía fecal-oral”, añade.

Para la hepatitis B, aparte de la vacunación, el no uso de drogas ilícitas, la adecuada higiene en los centros de tatuaje y la no promiscuidad sexual son factores que pueden coadyuvar a la disminución de la incidencia, explica el doctor Sosa.

Por su parte, Sáez-Llorens indica que el lavado de manos es importante en la prevención de A y E. El mejor control de los donantes de sangre, la educación sexual y la higiene/rehabilitación de drogadictos reduce la probabilidad de B y C, indica el infectólogo.

La A y E usualmente se curan de forma espontánea por el sistema inmune del afectado. Aunque muchos casos de B y C se curan también de forma espontánea, las formas crónicas requieren terapia antiviral y no siempre es efectiva.

El mayor avance para disminuir los casos de hepatitis ha sido el desarrollo de vacunas para A y B, indica.

Las transfusiones de sangre son ahora mucho más seguras para evitar B y C. Hace falta mayor educación sexual a nivel público y recuperación de drogadictos. Urgen vacunas contra C y E.

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