RAÍCES: Etapas de las negociaciones sobre el canal

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Circa 1978. Ceremonia de intercambio de los instrumentos de ratificación de los Tratados Torrijos-Carter, celebrada en Panamá. Circa 1978. Ceremonia de intercambio de los instrumentos de ratificación de los Tratados Torrijos-Carter, celebrada en Panamá.
Circa 1978. Ceremonia de intercambio de los instrumentos de ratificación de los Tratados Torrijos-Carter, celebrada en Panamá.

Las negociaciones para la abrogación de la Convención del Canal Ístmico y la concertación de los tratados Torrijos-Carter tuvieron cuatro fases. Las 17 reuniones de negociación que celebró en cuatro meses Jorge Illueca con su contraparte estadounidense Robert Anderson no tenían posibilidades de éxito, porque el Gobierno de Estados Unidos no había decidido abrogar el tratado de 1903 y sus enmiendas.

En la segunda fase de negociaciones, bajo la égida del ministro Fernando Eleta con Ricardo Arias Espinosa, Roberto Alemán Zubieta, Diógenes De la Rosa y Guillermo Chapman, en la administración de Marco Robles Méndez, se celebraron con los negociadores estadounidenses 94 sesiones durante 32 meses y duraron hasta el 22 de junio de 1967.

Concluyeron con tres proyectos de tratados que quedaron en el limbo: sobre el canal a esclusas, sobre el canal a nivel del mar y sobre la defensa de la neutralidad del Canal de Panamá. Entraron en un período condicionado por los ardores de una agitada campaña política, con un presidente debilitado e irresoluto. Con un golpe de Estado militar el 11 de octubre de 1968 al presidente Arnulfo Arias Madrid y con un nuevo gobierno que les puso fin formalmente el 5 de septiembre de 1970.

En junio de 1971 se inició la tercera fase de las negociaciones sobre el Canal de Panamá con una nueva misión negociadora: José Antonio De la Ossa, Carlos López Guevara, Fernando Manfredo y, más tarde, Diógenes De la Rosa y los estadounidenses Robert Anderson, John C. Mundt y David Ward. La postura de Estados Unidos será ahora muy dura.

En consecuencia, el Gobierno panameño decidió en julio de 1972 rechazar sus resultados. Mientras tanto Panamá, bajo el liderazgo del general Omar Torrijos Herrera, intensificó la presión internacional sobre Estados Unidos y tuvo lugar del 15 al 21 de marzo de 1973 la reunión del Consejo de Seguridad de las Naciones Unidas en Panamá, presidido por el ministro Juan Antonio Tack y alentada por el embajador Aquilino Boyd, que contribuyó poderosamente con un cambio de actitud de los estadounidenses.

Llegamos a la cuarta fase, la última, de las negociaciones sobre el Canal de Panamá cuando se pactó el acuerdo Tack-Kissinger del 7 de febrero de 1974. En ocho puntos se establecieron las bases de las negociaciones con Estados Unidos. Se partiría de la negociación de acuerdos conceptuales en tres temas fundamentales para terminar en acuerdos específicos que se negociaron, ya sea separada o paralelamente, en varias mesas de negociación.

Primero, registramos el trabajo de una mesa de negociación de asuntos militares, cuyo resultado fue el Estatuto de las Fuerzas Armadas (SOFA, por sus siglas en inglés). Allí participaron como negociadores por Panamá, Adolfo Ahumada, Nicolás González Revilla, Jaime Arias Calderón y Rómulo Escobar Bethancourt y, por Estados Unidos, Phil Barringer y sus asistentes del Pentágono. Trabajaron entre noviembre de 1974 y marzo de 1975.

En noviembre de 1974 se estableció una mesa paralela de negociación sobre tierras, aguas y administración del Canal, coordinada por Edwin Fábrega con la participación de Omar Jaén Suárez, Augusto Zambrano, Flavio Velásquez y Arnoldo Cano. Hasta agosto de 1977 celebraron más de 50 sesiones con la contraparte estadounidense, dirigida por el teniente general Welborn Dolvin, con el coronel Lawrence Jackley y los tenientes coroneles Robert Duker y George Carroll.

Acordaron la delimitación de las áreas sobre las cuales Panamá otorgaba derechos de uso a Estados Unidos durante la vigencia del tratado del Canal y su calendario de reversión: áreas de operación del Canal, áreas de viviendas para empleados civiles de la Comisión del Canal, los sitios de defensa y las áreas de coordinación militar, tanto para vivienda como para entrenamiento, y las áreas sometidas a acuerdos especiales. Se delimitaron las áreas marinas panameñas sobre las que se aplicaría el tratado de neutralidad en ambas entradas del Canal interoceánico. Una tercera mesa de negociación, con Nicolás Ardito Barletta, ministro de Planificación y Política Económica, negoció lo atinente a las compensaciones económicas que recibiría Panamá, con su contraparte Anthony Solomon, subsecretario del Tesoro, y Richard Cooper, subsecretario de Estado para Asuntos Económicos.

Finalmente la negociación, de la que se ocupaba personalmente el general Omar Torrijos, estaba dirigida por el ministro Juan Antonio Tack de 1972 a 1976 y luego por Rómulo Escobar Bethancourt, jefe del equipo negociador desde febrero de 1977, y la componía también como conegociador desde marzo de ese año Aristides Royo, ministro de Educación. En esta mesa que funcionaba paralelamente a las otras también participaba Edwin Fábrega desde 1974, a menudo Carlos López Guevara y Diógenes De la Rosa, y ocasionalmente otros ministros. Allí se discutía con Ellsworth Bunker y Sol Linowitz y sus adjuntos, asuntos eminentemente políticos como el tratado de neutralidad, la forma y la duración del tratado del Canal y temas más bien jurídicos, como licencias de uso en las áreas de operación del Canal, el régimen de viviendas para empleados del Canal, el régimen de servicios públicos y la naturaleza de la Comisión del Canal de Panamá, entre otros. Además, se refrendaba lo acordado en las otras mesas.

Otros panameños y estadounidenses participaron puntualmente en algunas sesiones de negociación. Se concluyó con la firma en la sede de la OEA, en Washington, de los tratados Torrijos-Carter el 7 de septiembre de 1977.

FUENTES

Editor: Ricardo López Arias

Autor: Omar Jaén Suárez, historiador, geógrafo y diplomático.

Fotografía: Colección RLA/AVSU

Comentarios: raíces@prensa.com

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