Vacunas que previenen el cáncer

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En materia de vacunación, el desarrollo científico está apuntando a disminuir la incidencia de una de las causas principales de muerte en el mundo, que le quitó la vida a 7.6 millones de personas en 2008: el cáncer.

Ese avance en el campo de la salud ha permitido que a la fecha sea posible prevenir algunos tipos de cánceres específicos con la inmunización –como el cérvico-uterino y el hepático–, y actualmente muchos esfuerzos se dirigen a desarrollar más vacunas con miras a que el ser humano no desarrolle otras formas de tumores malignos. Hoy se cuenta con una lista de microbios que han sido asociados al desarrollo de cáncer (ver tabla). Todas esas entidades ya cuentan con vacunas en fase 1, 2 y en investigación.

A la fecha existen solo dos tipos de vacunas preventivas del cáncer, aprobadas por la Administración de Drogas y Alimentos (FDA, por sus siglas en inglés) de Estados Unidos (EU).

Una de ellas son las vacunas contra el virus del papiloma humano (VPH) –llamadas Gardasil y Cervarix que protegen contra los genotipos 16 y 18 del VPH, patógeno responsable del 70% de los casos de cáncer cérvico-uterino– y aquellas contra el virus de la hepatitis B –HB-VAX II, Engerix, Infanrix penta y hexa– que previenen el cáncer de hígado.

Sobre ello expuso el pediatra e infectólogo Xavier Sáez-Llorens, jefe de Infectología del Hospital del Niño, en el foro “Cáncer, salud y ambiente en Panamá”, organizado por el Centro de Incidencia Ambiental.

Según el médico, en la última década, precisamente después del desciframiento del código genético y del boom de las nuevas técnicas de biología molecular, cada vez más se habla de vacunas contra el cáncer, “no solamente vacunas que previenen enfermedades infecciosas, cuyos microbios producen cáncer, sino también vacunas preventivas y terapéuticas que de alguna manera incentivan el sistema inmunológico para combatir el cáncer”.

Añade que la literatura médica actual está plagada de un concepto llamado “oncogenes”, que son segmentos anormales que se insertan en el genoma humano y que propician el desarrollo del cáncer. Se conoce que algunos oncogenes son de etiología viral o bacteriana, pero quedan otros a los que no se les ha encontrado que sean secuencia genética de ningún agente infeccioso, por lo que existen oncogenes no definidos.

En este sentido, el doctor Sáez-Llorens dijo que en la actualidad se está desarrollando una gran cantidad de vacunas preventivas (que previenen una enfermedad infecciosa o que evitan que un oncogén empiece a propiciar la multiplicación celular del desarrollo del cáncer) y otras terapéuticas, que son administradas para estimular el sistema inmunológico.

“Seguramente en las próximas décadas va a haber mucha información sobre vacunas para prevenir el cáncer. Hay que estar atentos, porque el pronóstico del cáncer puede mejorar notablemente en los próximos años de investigación”, y como la población mundial es cada vez más vieja, el hecho de que se descubran nuevas formas de terapia y prevención es un asunto importante.

EL RIESGO DEL VPH

En Panamá, el cáncer cérvico-uterino representa el 10% de todos los fallecimientos ocurridos por cáncer; es decir, entre 130 y 150 mujeres cada año. Es la segunda causa de muerte por cáncer en la mujer en el país.

La incidencia que se ha calculado en Panamá es de 50 a 70 casos por cada 100 mil mujeres, lo que significa que “más o menos entre 600 y 850 panameñas tienen cáncer cérvico-uterino cada año”.

Uno de los principales factores desencadenantes de este mal es el VPH. “Existen más de 130 tipos del VPH en el mundo, pero afortunadamente entre 30 y 40 han sido asociados a patologías anogenitales, y de esos, alrededor de unos 15 son virus de alto riesgo o virus con propensión para ser oncogénicos. Los más frecuentes son el VPH 16 y 18, que causan el 70% de todos los cánceres cervicales en el mundo”, dijo el médico.

Añadió que el VPH no solo causa cáncer de cuello uterino, pues ha sido asociado a casi el 90% del cáncer en ano, 30% en vulva y vagina, 25% en pene, 20% en la orofaringe y 10% en la boca.

Los casos de cáncer orofaríngeo están aumentando en EU y Europa, y tienen relación con el sexo oral. “Se está viendo que el aumento es más hacia hombres que hacia mujeres. Ello también está impactando un poco las estadísticas del VPH; de hecho, ahora organizaciones mundiales de salud están aconsejando no solamente vacunar a las mujeres, sino también vacunar a los hombres contra el VPH”.

Al momento se cuenta con la vacuna Gardasil, que protege contra los genotipos 6 y 11 (que causan verrugas) y 16 y 18 (que pueden producir cáncer); y Cervarix –contra 16 y 18–, siendo la última la incluida en el Programa Ampliado de Inmunizaciones del Ministerio de Salud en el país.

“En Panamá se han administrado a partir de 2008, año en que empezó la vacunación contra el VPH en el país, alrededor de 200 mil dosis”, tomando en cuenta que la vacuna necesita la aplicación de tres dosis. En el mundo se han aplicado más de 200 millones de dosis.

En su intervención, Sáez-Llorens advirtió de que no todas las mujeres que se exponen al VPH van a desarrollar cáncer cérvico-uterino. “Hoy se sabe que entre el 30% y el 40% de las mujeres sexualmente activas en el mundo ha tenido contacto con el VPH en algún momento de su vida sexual. Es decir, que casi la mitad de las mujeres en el mundo tienen o se han expuesto al VPH. Afortunadamente, el 80% o el 85%, y a veces hasta el 90% tienen una resolución inmunológica y no les pasa absolutamente nada. Entonces tendremos que concentrarnos en ese 15% o 20% de pacientes que desarrollan una infección persistente”, es decir, que el mismo tipo de genotipo persiste por lo menos por más de seis meses.

Cerca del 10% de las mujeres que se exponen a genotipos de alto riesgo desarrolla displasia cervical, una especie de lesión precancerosa.

Como estas vacunas tienen apenas una década en el mercado, aún es muy temprano para tener datos de prevención de cáncer, “porque tendríamos que esperar entre 20 y 30 años para vacunar una cohorte para poder ver impacto. Lo que sí se está viendo es que se ha dado una disminución, un impacto en las formas más tempranas de displasia cervical”.

Para detectar este cáncer tempranamente es necesario hacerse las pruebas citológicas (papanicolaou) cada año después de iniciar la vida sexual activa, afirma Sáez-Llorens. “Sin embargo, en Panamá, según datos publicados, menos del 20% de las mujeres se realizan el papanicolaou de forma regular”.

VIRUS DE LA HEPATITIS B

Cerca del 5% de la población mundial (350 millones) está crónicamente infectada por el virus de la hepatitis B (HBV), implicado como causa de cáncer hepático en 80% de los casos en el mundo, señala el médico.

Este tipo de cáncer ocupa el quinto lugar de mortalidad en el país (6% de todos los cánceres).

La vacuna de la hepatitis B (HB-VAX II, vacuna monovalente) se aplica en Panamá desde 1999. “Tenemos 15 años de estar vacunando a la infancia contra la HBV”, un virus que puede ocasionar cáncer cuando la persona tiene 30 o 40 años. Todavía no podemos tener datos de impacto sobre la vacuna” en el país, pero se estima que entre 15 y 20 años se podría contar con un impacto en las cifras de casos de cáncer hepático.

En Taiwan empieza a surgir la primera evidencia del impacto de la vacuna de HBV, ya que esto ha traído una reducción de la incidencia de hepatitis B crónica y cáncer hepático 30 años después de que se comenzó a vacunar.

En ese país se logró entre 1984 y 2010 una cobertura vacunal de entre 88.8% y 96.9%, lo cual ha disminuido la incidencia de cáncer hepático.

Tanto la vacuna contra el VPH como la del HBV “se administran en el niño para prevenir la enfermedad en el adulto”, resume Sáez-Llorens.

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