Vicisitudes y abolición del Jim Crow

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Ejemplo elocuente del sistema discriminatorio racial conocido como Jim Crow. Ejemplo elocuente del sistema discriminatorio racial conocido como Jim Crow.
Ejemplo elocuente del sistema discriminatorio racial conocido como Jim Crow.

En 1920 se organizó una huelga en la Zona del Canal, que más tarde se revelaría como la acción laboral más grande jamás emprendida contra el Gobierno de Estados Unidos. Dieciocho mil trabajadores del Silver Roll se fueron a la huelga durante 19 días.

La huelga era ilegal. Los trabajadores del Silver Roll fueron animados, engañosamente, por la federación estadounidense a la que estaban afiliados. La Hermandad de Mantenimiento de Trabajadores de Vías y Trabajadores de Taller del Ferrocarril alentó a los caribeños a “aguantar hasta el final”, solo para abandonarlos más tarde y nunca restituirles los fondos de huelga. El enfrentamiento y la traición ocasionó el fin de toda organización laboral seria de trabajadores caribeños durante unos 25 años. La mayoría de los líderes, lo mismo que muchos simpatizantes en Panamá, fueron deportados, encarcelados, expulsados y registrados en listas negras, por lo que nunca más pudieron trabajar en Panamá.

Sin embargo, un jamaicano, Samuel Whyte, organizó la Asociación de Empleados Caribeños del Canal de Panamá y durante los 25 años siguientes fue un aguijón tenaz para los gringos. Defendió incansablemente los derechos de los trabajadores caribeños. No obtuvo mucho éxito, porque fue ignorado sin dificultad por las autoridades y su organización representaba a una minoría de los trabajadores del Silver Roll. Sin embargo, la de Whyte fue una voz asociada a la prensa caribeña en Panamá que abogaba por la dignidad y el respeto de los trabajadores del Silver Roll.

Después de la Segunda Guerra Mundial, se organizó el local 713 de la Unión de Trabajadores Públicos de América. Tampoco tuvo éxito y fue destruido casi por completo en 1952 como consecuencia del “miedo rojo” que presumía lazos con el comunismo. Más tarde, empleados de Estados Unidos formaron el local 900 para hacerse cargo de un local 713 ya desprovisto de dirigencia. Finalmente, en los años de 1950, empleados del Canal animaron a un grupo de trabajadores del Departamento de Defensa a organizar el local 907 de la Federación Americana de Empleados Estatales, Distritales y Municipales. Después de 1955, empezaron a surgir verdaderos sindicatos que representaban a los trabajadores del Silver Roll. La negociación laboral colectiva en la Zona del Canal fue una larga lucha, encabezada principalmente por caribeños y organizadores laborales de jamaicanos no entrenados: policías, maestros, ministros de culto, personas provenientes de distintas ocupaciones que, simplemente, reaccionaban por el trato que recibían bajo el sistema del Silver Roll o tarifa local.

Uno de mis más cercanos colaboradores en Panamá, George Westerman, fue una de esas voces disidentes desde los años de 1940 hasta su muerte. Organizador de numerosos grupos cívicos y defensor de la comunidad caribeña, fue editor de The Panama Tribune. Su voz permaneció inquebrantable en la defensa de los derechos y dignidad de los caribeños en Panamá.

Debemos reconocer que Estados Unidos practicó el imperialismo desde el final del siglo XIX. El Canal de Panamá y sus bases militares asumieron el papel de buque-insignia. Es lamentable que este modelo permaneciera estrechamente asociado con el racismo y la segregación racial, impuestos por el sistema conocido como Jim Crow, originado en el sur de Estados Unidos. Igual que en otras partes del mundo, el imperialismo y el racismo iban de la mano.

Ciertamente, parecía apartheid, como han sostenido algunos. Sin embargo, no podría denominarse de ese modo al sistema Gold Silver, ya que este se afrontaba y refrenaba por medio de presiones provenientes del Gobierno y del sector privado estadounidense, lo mismo que por presiones de movimientos de derechos civiles en Estados Unidos. Tanto en Estados Unidos como en Panamá, numerosas voces críticas se alzaron y lucharon contra el sistema discriminatorio. Lenta, pero firmemente consiguieron hacer retroceder los privilegios blancos y elevaron el nivel de ingresos y el estándar de vida de los caribeños.

Considerado retrospectivamente, es notable el hecho de que el Gobierno de Estados Unidos, así como algunas voces privadas e intelectuales dentro de ese país, apoyaran la reforma gradual. El hecho es que las altas esferas políticas de Estados Unidos reconocieron que el tratado de 1903 no había sido equitativo ni honestamente negociado con Panamá. Otros localmente lucharon por reformar el sistema laboral racista. Así, aunque subsistió durante un larguísimo período, la contradicción entre los principios democráticos de la Constitución de Estados Unidos y la anomalía que suponía una antidemocrática Zona del Canal en Panamá condujo finalmente a la reforma y abolición del Jim Crow en los tratados de 1977.

FUENTES

Editor: Ricardo López Arias

Textos: Michael Conniff. Profesor de historia. San José State University.

Fotografías: Colección RLA/AVSU

Comentarios: vivir+@prensa.com

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