Tras los rastros del oso andino

El oso andino, cuyo nombre científico es ‘Tremarctos ornatus’, está en peligro de extinción. Investigadores lo estudian.

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Meta. El científico Russ Van Horn, del Zoológico de San Diego, estudia al oso de anteojos en Perú.CORTESÍA/San Diego Zoo Global Meta. El científico Russ Van Horn, del Zoológico de San Diego, estudia al oso de anteojos en Perú.CORTESÍA/San Diego Zoo Global
Meta. El científico Russ Van Horn, del Zoológico de San Diego, estudia al oso de anteojos en Perú.CORTESÍA/San Diego Zoo Global

El oso de anteojos, como se le conoce al oso andino, está en peligro de extinción. Esta es la única especie de osos sobreviviente en Suramérica.

El nombre científico de esta especie es Tremarctos ornatus, y se registra en la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres, específicamente en el primer apéndice que corresponde a especies en peligro de extinción.

Como consecuencia de la disminución de sus poblaciones, también aparece en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Mundial para la Naturaleza.

Debido a ello, varios investigadores en el mundo velan por el estudio y la conservación de las especies en peligro. El científico Russ Van Horn, del Instituto de Investigación de Conservación del Zoológico de San Diego (California, EU), es uno de ellos, quien estudia al oso de anteojos. Actualmente, en dicho zoológico, vive un par de osos andinos, que nacieron en EU en 1986, y que hoy son abuelos.

De acuerdo a Van Horn, no existe una cifra exacta sobre cuántos osos andinos hay en el mundo, pero se estima que su hábitat en el bosque ha disminuido el 30% por década.

Señala que más del 50% de ellos vive en Perú y en Bolivia, y que se distribuyen por Venezuela, Colombia, Ecuador y Argentina. Agrega, además, que aunque no se han encontrado osos andinos residentes en Panamá, en ocasiones se ha hallado que han cruzado desde Colombia a Panamá, pasando por Darién, ubicándose en la Serranía de Pirre y, posiblemente, también en la Serranía de Jungurudo y en la Serranía del Darién.

Ya sea desde su computadora de su oficina del Zoológico de San Diego o pisando tierra firme en los bosques de Perú, Van Horn ejecuta el Programa de Conservación del Oso Andino.

¿Cuándo comenzó el proyecto y cuál es su papel?

El programa se planeó en 2007 y comenzamos a trabajar en 2008. Creo que es esencial descubrir más sobre este oso, ya que se trata de una especie ecológicamente, económicamente y culturalmente importante.

Este oso es vegetariano principalmente, y se cree que su papel es crucial para lograr el mantenimiento y la distribución de varias plantas. Si el oso desaparece, el bosque podría cambiar. En muchos sitios, el oso compite con la población local cuando se trata de adquirir los recursos del bosque y se come el maíz del pueblo, lo que podría ser un problema económico para los agricultores que dependen de esos cultivos. En culturas tradicionales, el oso es visto como intermediario entre lo natural y lo espiritual, y en la cultura occidental moderna es símbolo de conservación.

¿Cómo es este oso?

El oso andino es un oso mediano, y es la última especie sobreviviente de un grupo de osos que vivieron una vez en Suramérica y Norteamérica. Su pelaje es de color marrón oscuro o negro, pero puede ser también un poco rojizo. Es llamado el “oso de anteojos” porque tiene manchas claras en su cara y cuello. Se estima que los adultos miden entre 1.50 a 1.80 metros, y que los machos pueden ser de 30% a 40% más altos que las hembras. En cautiverio, los machos pueden pesar hasta 342 libras; las hembras, 180 libras. Cuando nacen pesan poco menos de una libra (300 gramos).

¿Qué ha encontrado en Perú?

Estamos trabajando en dos zonas de Perú: en el sureste, en el bosque húmedo de la montaña, y en el noroeste, en el bosque seco. En la primera, los osos usan algunas áreas solo durante una parte del año, y la densidad de su población puede ser más reducida de lo que esperábamos. En el bosque seco hemos hallado como evidencia a un particular árbol de frutas que es muy importante para ellos, y cuando su fruta no está disponible, proceden a comerse la madera de otras especies de árboles. ¡Todavía no hemos descubierto por qué los osos comen esa madera, que es muy difícil de masticar!

¿Cuántos programas de conservación de osos lleva el zoológico?

El Zoológico de San Diego lleva tres programas de investigación de osos. Además del programa de osos andinos en Perú, existe otro que estudia a los osos panda salvajes en China, y otro más estudia a los osos polares en Alaska y Canadá. Estos programas van de la mano con el estudio de los osos en cautiverio que viven en el zoológico.

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