EFICIENCIA ENERGÉTICA

Energía renovable: la utopía posible

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Energía renovable: la utopía posible

¿Es posible construir un mundo donde el 100% de la demanda energética global pueda ser satisfecha con energías renovables? Algunos creen que este escenario es fantasioso, casi una utopía; otros, al contrario, sostienen que es una realidad perfectamente asequible en el mediano y largo plazo. ¿Quién tiene la razón?

Todos los días se producen cambios cada vez más drásticos en el sector energético mundial. El abaratamiento de la energía renovable es notorio: un número creciente de nuevas plantas fotovoltaicas y eólicas ofrecen energía a un valor de $0.03 a $0.05 por kilovatio/hora en dos docenas de países (recientemente incluso estuvo por debajo de $.02 en Arabia Saudita); y en algunas naciones, incluso, a la mitad del valor de lo que costaría la energía proveniente de una nueva central de generación a carbón.

Muchos países empiezan a alejarse de las “tarifas de alimentación”—que ofrecen una garantía de pago a los desarrolladores de energía renovable por la electricidad que producen como medio preferido para promover la energía renovable—, para sumarse a la tendencia de optar por subastas competitivas. En América Latina, México logró los precios más bajos en su licitación de septiembre de 2016 a solo $0.03 por kilovatio/hora.

Los cambios fundamentales en la tecnología han dado lugar no solo a que un equipo solar fotovoltaico cueste hoy el 50% de lo que valía hace 15 años, sino que pueda ser significativamente más económico y eficiente en el transcurso de la próxima década. El costo de las turbinas eólicas en tierra disminuyó en más de un cuarto durante el mismo período.

Los vehículos de la nueva era eléctrica añaden una dimensión adicional -además de ser accesibles para todos gracias al decreciente costo de las baterías con las que operan, también podrán actuar eventualmente como una fuente de energía independiente.

Los primeros sistemas fotovoltaicos a escala industrial con mayor capacidad de almacenamiento, con un costo inferior a $0.10 por kilovatio/hora, ya están aquí. El rápido progreso en tecnología de acumuladores, aunado a la esperada reducción de costos, significará que tanto la energía fotovoltaica como eólica puedan almacenarse para su uso posterior, lo que convertirá en una realidad el suministro ininterrumpido de energía proveniente de fuentes renovables.

Estos cambios son buenas noticias: bien administradas, estas disrupciones podrían ser el inicio de un movimiento masivo en pos del uso eficiente de la energía y de soluciones que requieren menos intensidad energética para la actividad económica. Ello a su vez ampliaría el acceso a energía asequible y fiable para más personas y reduciría considerablemente las emisiones de carbono. América Latina es un líder en materia de subastas renovables —el comienzo fue dos décadas atrás con Brasil, seguido por Perú, Chile, México y, de forma más reciente, Argentina. Los precios han caído por debajo del promedio de otras fuentes de generación de electricidad. La reducción de costos observada en México, por ejemplo, no solo promete los beneficios de una energía más barata y de bajas emisiones, sino también una mayor competitividad.

América Latina también ha sido líder en la apertura de la distribución de energía a operadores del sector privado. El resultado exitoso de las subastas es consecuencia de la participación de intermediarios de alta solvencia. A medida que más energías renovables ingresen en el sector, los mercados eléctricos mayoristas comenzarán a ver precios cada vez más bajos.

Hasta que suceda la transición completa hacia fuentes limpias, el sector energético debe continuar con opciones intermedias. En ese sentido, el gas natural juega un papel importante como combustible de transición, ya que ofrece una alternativa menos contaminante que otras fuentes de generación. El Gas Natural Licuado (GNL) ofrece nuevas oportunidades para aquellos países sin yacimientos de gas o que enfrentan una disminución en dichas reservas. Panamá cosecha ya el éxito de este tipo de proyectos con la introducción de nuevas fuentes de energía más limpias, baratas y fiables.

La generación de energía barata es importante, pero no debemos descuidar qué pasa una vez generada, cuando debe ser distribuida a los que la consumimos. La clave será una red moderna, buenas prácticas operativas, y que las empresas de distribución sean financieramente sólidas.

El nuevo enfoque estratégico de IFC toca todos los aspectos de la disrupción del sector energético. Continuamos con nuestro énfasis en brindar apoyo a los proyectos innovadores, tales como la promoción de gas natural licuado en países como Panamá y Brasil.

¿Es posible un mundo donde el total de la demanda energética global pueda ser satisfecha con energías renovables? Aún no lo sabemos a ciencia cierta, pero de serlo, no cabe duda de que América Latina será una de las regiones mejor posicionadas para aprovechar las nuevas opciones de energía para beneficio de todos.

El autor es director global de Infraestructura y Recursos Naturales de IFC

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