Volcán submarino en Hawái

El volcán Cook se encuentra unos 160 kilómetros al sudoeste de la Isla Grande de Hawái.

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El submarino se sienta encima de la cumbre de la montaña del volcán Cook, de 4 mil metros, ubicado en el fondo del mar. El submarino se sienta encima de la cumbre de la montaña del volcán Cook, de 4 mil metros, ubicado en el fondo del mar.
El submarino se sienta encima de la cumbre de la montaña del volcán Cook, de 4 mil metros, ubicado en el fondo del mar.

Las aguas azul turquesa se oscurecen y aparecen unas brillantes criaturas fantasmales. El pequeño submarino se sumerge en las profundidades del mar y las tres personas a bordo pueden observar algo que ningún humano vio hasta ahora: el extinto volcán Cook, de 4 mil metros, ubicado en el fondo del mar.

Científicos visitaron el volcán a principios de septiembre en el submarino Pisces V para examinar sus rasgos geológicos y la abundante variedad de vida marina a su alrededor. Fue la primera expedición jamás realizada al Cook por una nave sumergible tripulada.

Entre otras cosas, los investigadores de la Universidad de Hawái y de la organización sin fines de lucro Conservation International divisaron cosas asombrosas, como un extraño pulpo con aletas que parecen las orejas de un elefante, y una especie potencialmente nueva de corales violeta que bautizaron Purple Haze.

Conservation International espera estudiar 50 volcanes submarinos en los próximos cinco años.

“No sabemos nada del lecho marino”, dijo Peter Seligmann, presidente, director general y cofundador de Conservation International.

“Lo que sí sabemos es que cada una de esas montañas submarinas acoge nuevas especies, aunque no sabemos qué son. No sabemos cómo evolucionaron. Ni qué nos pueden enseñar”.

A medida que el submarino avanzaba hacia las profundidades del mar el 6 de septiembre, los únicos sonidos eran los de las comunicaciones radiales con tierra firme, el zumbido de un aparato que elimina el monóxido de carbono de la cabina y las voces de la tripulación.

El aire denso adentro de la nave se hizo más frío y seco a medida que descendíamos.

“No sabemos lo que vamos a encontrar”, expresó Greg Stone, biólogo marino de Conservation International. “Siempre surgen cosas inesperadas cuando vas al fondo del mar”.

Al llegar al punto medio del volcán, que se encuentra a poco más de 900 metros debajo de la superficie en el Pacífico, no había luz alguna. De vez en cuando pasaban junto a la nave criaturas luminosas. Stone y el piloto Terry Kerby, que trabaja en el Laboratorio de Investigaciones Submarinas de la Universidad de Hawái, divisaron finalmente el volcán y su irregular pared de basalto.

Los volcanes submarinos son elevaciones que pueden estar activas o no y que se elevan del fondo del mar, sin salir nunca a la superficie.

Tienen mucha vida marina porque las aguas a su alrededor contienen abundantes sustancias nutrientes. Se cree que abarcan 46 millones de kilómetros cuadrados del planeta.

Cook se encuentra unos 160 kilómetros al sudoeste de la Isla Grande de Hawái y es parte de un grupo de volcanes submarinos de 80 millones de años que podrían tener muchas especies de animales desconocidas, además de elementos como níquel y cobalto, que las empresas mineras podrían extraer.

“Mi objetivo es comprobar qué tipo de vida hay, ver cómo sustentan la vida oceánica, qué impacto tienen en las corrientes oceánicas y esencialmente qué pasa en el océano, por qué el océano es lo que es”, dijo Stone.

“Los volcanes [submarinos] son parte de todo eso y algo de lo que la humanidad sabe muy poco”.

A pocos minutos de la llegada de la nave a la cima, comenzó a aparecer la vida: una estrella de mar que se aferra a una roca, anguilas, tiburones, chimaeras (o “tiburones fantasma”), camarones, cangrejos y dos extraños pulpos.

Aparecieron varios tipos de corales submarinos, incluido uno de un intenso morado.

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