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[APOSTAR POR LA REFORESTACIÓN]

La humanidad ha destruido casi la mitad de los árboles del planeta

Si el ritmo de destrucción actual sigue sin cambios, los árboles desaparecerán del planeta en 300 años, unas 12 generaciones humanas.

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Es el tipo de preguntas que deja sin guardia a cualquier padre y que ni siquiera las mejores mentes podrían responder de forma satisfactoria: ¿Cuántos árboles hay en el mundo? ¿Y cuántos había antes de que llegáramos al planeta?

Un nuevo estudio acaba de aportar el cálculo más preciso obtenido hasta el momento sobre la masa forestal presente y pasada, y los resultados son sorprendentes. Los cálculos más ajustados hasta ahora indicaban que existían 400 mil millones de árboles en todo el planeta, o 61 por persona. El recuento se basaba en imágenes de satélite y estimaciones del área forestal total, pero no en observaciones del terreno. Después, en 2013, estudios basados en recuentos directos confirmaron que solo en el Amazonas existen casi 400 mil millones de árboles, por lo que la gran pregunta seguía todavía en el aire.

El nuevo recuento, publicado este martes en la revista Nature, cifra en tres billones el número de árboles en todo el planeta, casi ocho veces más de lo calculado anteriormente. Ello supone la media de 422 árboles por ser humano. Y asegura que, desde el comienzo de la civilización, la cantidad se ha reducido en un 46%, casi la mitad de los que hubo. Los datos por país revelan una enorme desigualdad, con ricos como Bolivia, con más de cinco mil ejemplares por ciudadano, y pobres de solemnidad como Israel, donde apenas tocan dos. España suma 11 mil 300 millones, 245 por persona.

Gran parte del contraste se debe a factores naturales como el clima, la topografía o las características del suelo, pero también al efecto de la civilización. Cuanto más crece la población humana, más disminuye la cuenta de árboles. En parte se explica porque la vegetación prospera en mayor medida donde hay más humedad, que son también los lugares preferidos para establecer tierras de cultivo. El trabajo calcula que las actividades humanas acaban cada año con 15 mil millones de árboles. La pérdida neta, compensada con la aparición de nuevos ejemplares y la reforestación, es de 10 mil millones menos.

Si este ritmo de destrucción sigue sin cambios, los árboles desaparecerán del planeta en 300 años, unas 12 generaciones humanas. “Ese es el tiempo que queda si no hacemos nada, pero tenemos la esperanza de que podremos frenar el ritmo y aumentar la reforestación en los próximos años para aliviar el impacto humano en los ecosistemas y el clima”, explica Thomas Crowther, investigador de la Universidad de Yale (Estados Unidos) y primer autor del estudio.

Hace dos años, representantes de la Campaña de los Mil Millones de Árboles de la ONU para replantar parte de la vegetación perdida necesitaban conocer el impacto que estaban teniendo sus esfuerzos. Contactaron a Crowther para preguntarle cuántos árboles hay en el mundo. Fue el comienzo de un recuento global en el que han participado 38 investigadores de 14 países. Juntos recopilaron medidas de la densidad forestal tomadas en más de 400 mil puntos de todos los continentes, menos la Antártida. Dividieron la Tierra en los 14 tipos de biomas, o paisajes bioclimáticos, estimaron la densidad de árboles con imágenes por satélite y comprobaron su fiabilidad con medidas sobre el terreno. Por último, compusieron el mapa global de árboles más preciso que se ha realizado nunca, en el que cada píxel es un kilómetro cuadrado.

Los resultados muestran que la mayor densidad se da en los bosques boreales y en las regiones subárticas de Rusia, Escandinavia y Norteamérica.

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