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El legado económico de Varela

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El legado económico de Varela

Desde el retorno de Panamá a la democracia en 1990, ningún gobierno, salvo la administración del presidente Endara, se enfrentó a tantos retos políticos, económicos, y de relaciones internacionales como la administración del presidente Varela.

Para poner en contexto los retos a los que nos enfrentamos es importante explicar que el crecimiento económico de Panamá del 2009 al 2014 del 7% anual fue el resultado, principalmente, de un gran estímulo fiscal producto de la ampliación del canal y de los déficits fiscales incurridos por la pasada administración. El déficit fiscal en junio del 2014 alcanzo el 4.0% del PIB, incluyendo más de $1,900 millones en créditos adicionales aprobados en el primer semestre del 2014. Dicho déficit fiscal era insostenible y representaba una amenaza para la estabilidad financiera del país. El crecimiento desordenado produjo un aumento de la inflación, superando el 4.3% en promedio versus la inflación histórica inferior al 2% anual.

Cuando asumí las riendas del Ministerio de Economía y Finanzas me propuse alcanzar los siguientes objetivos: Mantener el crecimiento económico de Panamá dentro del crecimiento potencial de la economía estimado por el FMI en un 5.5% anual. El crecimiento potencial de la economía es la capacidad que tiene un país de crecer sin generar inflación. Reducir la inflación de Panamá a sus niveles históricos para mitigar el impacto en los que menos tienen. La inflación erosiona el poder adquisitivo de los ciudadanos, pero en particular de los sectores vulnerables. Disminuir paulatinamente los déficits fiscales de nuestro país sin afectar el crecimiento económico. Mantener y mejorar el grado de inversión de Panamá. Sacar a Panamá de la lista gris del GAFI, toda vez que esta era la principal amenaza a la economía. Y aumentar los ingresos del estado y hacer más eficiente su recaudación, sin aumentar las tasas de impuestos.

Del 2014 al 2018, Panamá creció en promedio un 5% anual. Para poner esta cifra en contexto, Panamá creció 10 veces más que el promedio de Latinoamérica (0.5% según Cepal). Simultáneamente reducimos la tasa de inflación nacional promedio del 4.3% al 1.0% anual, o sea una disminución del 76%.

Pagamos proyectos llave en mano, en ejecución y terminados, heredados por más de $4,000 millones. En el 2015, el 40% del presupuesto de inversión fue destinado a pagos de proyectos llave en mano. Pese a lo anterior, implantamos un programa para reducir, paulatinamente, los déficits fiscales de Panamá del 4.0% en junio del 2014 al 2% del PIB en el 2018.

La inclusión de Panamá en la lista gris del GAFI, en junio del 2014, era la principal amenaza a la economía nacional, toda vez que tenía el potencial de aislarnos de los mercados financieros internacionales, reduciendo y encareciendo el financiamiento y complicando los pagos hacia y desde Panamá. Mientras Panamá estuvo en dicha lista, se perdieron más de 70 relaciones de corresponsalía bancaria. Aprobamos en marzo del 2015, un nuevo marco regulatorio para prevenir y combatir el lavado de dinero. Como resultado del nuevo marco regulatorio y del fortalecimiento de las instituciones responsables de prevenir y combatir el lavado de dinero, en febrero del 2016 Panamá salió de la lista gris del GAFI.

Implantamos mejoras en los sistemas de recaudación para reducir la evasión fiscal y optimizar el cumplimiento tributario. Los ingresos tributarios del Estado se incrementaron de $4,826 millones en el 2014 a $6,005 millones en el 2018, un aumento de 24.4%.

La inversión extranjera directa (IED) supero el 8.6% del PIB en promedio, y en el 2018 alcanzo la cifrad récord de $5,548 millones o un aumento del 24.5% versus el 2014. Panamá recibe, proporcionalmente, tres veces más IED que Latinoamérica. Simultáneamente, el margen de interés que pagan los bonos de Panamá sobre los del Tesoro de EE.UU. se redujo a niveles históricamente bajos. Mientras más bajo el margen de interés, menor es el nivel de riesgo del país. Las calificadoras de riesgo en el 2017 mejoraron la perspectiva de Panamá de estable a positiva, y recientemente Moody´s mejoró la calificación de riesgo a Baa1, sólo superado por Chile en Latinoamérica.

Del 2014 al 2017, la pobreza general se redujo del 25% al 20% de la población, o sea 150,000 panameños salieron de la pobreza como resultado del crecimiento económico y de los programas de transferencias económicas condicionadas. Y de acuerdo con el FMI, en el 2018 Panamá es el país más rico por habitante de Latinoamérica.

Las políticas económicas y fiscales de la administración del Presidente Varela fueron las acertadas para fortalecer la economía panameña. Toda vez que redujeron el déficit fiscal de Panamá en un 50% y la inflación en un 76%. Panamá creció un 5% anual o diez veces más que Latinoamérica. La IED aumentó en un 24,5%, y los ingresos del estado en un 24,4%, sin aumentar las tasas de impuestos. Panamá salió de la lista gris del GAFI, y 150,000 panameños salieron de la pobreza. Y, mejoramos la calificación de riesgo de Panamá. Este es el legado económico del presidente Juan Carlos Varela.

El autor es ex ministro de Economía y Finanzas

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