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Las mujeres en la obra del Canal (1)

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Uno de los principales problemas para la construcción del Canal de Panamá fue el reclutamiento de la mano de obra que se necesitaba. La Comisión del Canal Ístmico fue definiendo progresivamente la política de reclutamiento del personal y, como es sabido, se implementó el sistema de segregación entre los trabajadores del gold roll y los del silver roll. El sistema de segregación, como ha explicado Julie Greene, era complejo y se basaba en la segregación por raza (aunque no exclusivamente), por nacionalidad y también por sexo. Poco conocido es el lugar que las mujeres ocuparon en este sistema que controlaba las relaciones laborales y sociales en la Zona del Canal, pocas veces se habla de ellas y de la importancia de su trabajo. Los trabajos que las mujeres realizaron en la década que duró la construcción, sin embargo, fueron imprescindibles para el éxito de la obra. Sin ellos, no hubiera sido posible la culminación del proyecto.

La administración norteamericana muy pronto entendió que necesitaba los trabajos de las mujeres y su presencia en la zona canalera, no para los trabajos de pico y pala ni para la ingeniería (esta última vetada a las mujeres), sino para la atención de la salud de la población trabajadora, para labores administrativas y, sobre todo, para el trabajo de cuidado de todos los grupos de población que la habitaron, es decir, para los complejos trabajos de cuidado que requerían todos los grupos humanos, independientemente de su raza y de su estatus social y laboral, desde aquellos que garantizaban la sobrevivencia física (alimentación, vestido, vivienda) y la educación, hasta los más sutiles cuidados emocionales que les proporcionaran gratificaciones afectivas, y que “civilizaron” a una población masculina inmersa en un medio laboral extremadamente duro.

La construcción del Canal hizo que inmigrantes de todas partes del mundo inundaran las ciudades terminales de Panamá y Colón, cuya población se triplicó en 10 años. Como constata el historiador Matthew Scalena, la violencia acompañó aquellos vertiginosos cambios, y derivó hacia el territorio panameño actividades que las puritanas normas instaladas en la Zona no permitían, como los juegos de azar, la prostitución, el uso indiscriminado de bebidas alcohólicas y de drogas ilegales, u otras actividades de diversión. La debilidad del naciente Estado panameño permitió que estas actividades se desarrollaran en territorio nacional con muy pocos mecanismos de control e, incluso, que se fomentaran por intereses económicos.

En este contexto, los trabajos de las mujeres fueron múltiples. Se desarrollaron en el ámbito privado y familiar, en trabajos de cuidado no remunerados, y en el ámbito público como trabajadoras remuneradas. Según el censo de 1912, hasta 1904, el 42.08% de los residentes en la Zona eran mujeres, y desde 1904 hasta 1912, las mujeres constituyeron el 25.76 % de su población. Es decir, que más de la cuarta parte de la población de la Zona entre 1904 y 1912, en la etapa más dura de la construcción, fueron mujeres. ¿Quiénes eran esas mujeres que llegaron para realizar una gran variedad de trabajos?

Los países caribeños como Barbados y Jamaica fueron los que aportaron más población femenina (Barbados el 18.05% de sus inmigrantes, Jamaica el 33.95%). También hubo mujeres panameñas, casi la mitad de los panameños residentes en la Zona (47.06%). Entre trabajadores de otra procedencia, como los españoles, que constituyeron el segundo grupo de obreros después de los afroantillanos (18%), las mujeres, sin embargo, fueron un porcentaje muy pequeño (9.22%).

La mayoría de mujeres que trabajaban en la Zona era de raza negra: el 20.17% en 1908 y el 12.35% en 1912. Las mujeres blancas representaban el 5.12% en 1908 y el 6.28% en 1912. En 1912 aparece segregado un grupo denominado raza “mixta”, en el que las mujeres representan el 6.05% del total de la población. Un pequeño porcentaje de mujeres indígenas vivía también en la Zona (0.53 %).

La autora es docente universitaria. Editor: Ricardo López Arias 

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