HISTORIA DE LA LIBERTAD

La odiosa esclavitud

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Desde una perspectiva —no muy halagüeña— la historia de la humanidad es una sucesión de violaciones a los derechos humanos. Entre los peores abusos está la captura, traslado forzado y esclavización de millones de africanos.

Aun así, hay quienes reivindican el legado de exclusión, vejaciones y maldad proveniente de la esclavitud, como lo demuestran las cada vez más osadas manifestaciones de supremacía racial en Estados Unidos, alentadas desde muy encumbradas esferas.

La trata de esclavos, gestionada por mercaderes europeos (con aliados en África y el Nuevo Mundo), figura entre los comercios más repugnantes inventados por el ser humano. Prosperó durante varias centurias, enriqueciendo a muchos individuos, inclusive en Panamá.

Desde el siglo dieciséis, el istmo fue centro de importación y reexportación de esclavos, particularmente hacia el litoral pacífico sudamericano. Además, muchos africanos permanecieron aquí, dedicados a labores domésticas, agropecuarias y de extracción, como el buceo de perlas en el golfo de Panamá, una actividad muy peligrosa.

Los estratos superiores de la sociedad istmeña, incluyendo el alto clero, eran propietarios de esclavos. “Frente a la realidad de la esclavitud existente en la época”—escribe el presbítero jesuita Alejandro von Rechnitz—“la ‘Iglesia’ hará también de moderadora, pero no denunciará la institución como injusta, sino que también participará como uno más en el nefasto negocio. Sacerdotes y monjas participaban tranquilamente en el negocio de comprar y vender esclavos, tal es el caso de Manuel Betancourt (cura de Santa Ana en 1801-1802) y la reverenda sor María Paula del Eterno Padre Mimbrera o el caso del convento de la Concepción, que poseía varios y los vendió” (Revista Cultural Lotería #504, septiembre-octubre de 2012, páginas 51-52).

Con justificada razón, el papa Juan Pablo II pidió perdón por el “pecado de esclavitud cometido por el hombre contra el hombre y contra Dios” (El País, 23 de febrero de 1992). En 1997, para lograr mayor conciencia al respecto de esta aborrecible práctica, la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (Unesco) instituyó la fecha de hoy (23 de agosto, inicio de la revolución haitiana de 1791) como el Día Internacional del Recuerdo de la Trata de Esclavos y de su abolición (Resolución 29/C4).

Es paradójico, como lo apunta el historiador británico Niall Ferguson, que la oposición organizada a la trata de esclavos haya comenzado en Inglaterra, uno de los países que más se benefició de tan nefasto trasiego. En 1787 se fundó en Londres la primera sociedad para la abolición de dicho tráfico.

La monarquía española, retrógrada y despótica, resistió cuanto pudo los vientos de rechazo a la esclavitud, pero al sublevarse sus territorios americanos, uno tras otro fue adoptando medidas, inicialmente tímidas, contra la degradante práctica. Bajo el influjo del libertador Simón Bolívar, el Congreso de Cúcuta dictó la ley del 21 de julio de 1821, “sobre la libertad de partos, manumisión y abolición del tráfico de esclavos”.

Tres décadas transcurrirían antes de que Colombia, de la que entonces formaba parte Panamá, proscribiera definitivamente la esclavitud. La ley de 21 de mayo de 1851 decretó la libertad de todos los esclavos existentes en territorio neogranadino (colombiano) a partir del 1 de enero de 1852.

En su valioso estudio sobre “La abolición de la esclavitud en Colombia y Panamá (1851)”, el cual debe incorporarse a los programas de historia y educación cívica en las escuelas y universidades a fin de sensibilizar a la juventud frente al asunto que nos ocupa, Óscar Vargas Velarde indica que correspondió a nuestro compatriota, José de Obaldía, poner en vigencia dicha “Ley de libertad”, en su condición de vicepresidente de Colombia, encargado del poder Ejecutivo en 1851-1852.

Tomás Herrera, libertador del istmo y Justo Arosemena, padre de nuestra nacionalidad, también intervinieron de manera importante en la lucha contra la esclavitud. Como comentarista político y congresista en representación de Panamá, el Dr. Arosemena participó vigorosamente en los debates que condujeron a la eliminación de tan execrable institución.

Alcanzado este objetivo, sentenció: “La odiosa esclavitud no es ya sino un recuerdo, penoso y humillante, pero en fin un recuerdo”. En el bicentenario del natalicio de Justo Arosemena, es oportuno rememorar este aporte suyo a la causa de la libertad y la igualdad política, pilares del sistema democrático.

El autor es catedrático de Ciencias Políticas y director de la Maestría de Relaciones Internacionales de Florida State Uniersity.

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