ENVEJECIMIENTO SALUDABLE

Las relaciones sociales

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Los seres humanos somos inherentemente sociales, por lo que no sorprende que la actividad social ayude a mantener la salud física y mental a medida que envejecemos. La importancia de la interacción social en la salud de adultos mayores ha sido bien documentada en múltiples estudios que la relacionan con una reducción en el riesgo de enfermedades crónicas asociadas a la edad. El apoyo social reduce la aparición y recurrencia de problemas de salud mental, como la depresión, y retrasa el deterioro cognitivo que ocurre durante el envejecimiento normal. En varios estudios las relaciones sociales se asocian con marcadores biológicos de la salud. En cuanto a longevidad, las personas que mantienen estrechas amistades e interactúan socialmente viven más años saludables que aquellas que están aisladas. Por ejemplo, si comparamos a dos personas de la misma edad, aquella que participa regularmente en actividades sociales tiene hasta un 50% menos de probabilidad de demostrar un deterioro cognitivo que la persona que está aislada. Hay estudios que muestran que solo 10 minutos de interacción social diaria pueden mejorar el rendimiento cognitivo. Otros estudios confirman que la interacción social en portadores del gen APOE4, el mayor factor de riesgo genético para el Alzheimer esporádico, reduce el riesgo de Alzheimer comparado a portadores de APOE4 que envejecen socialmente aislados. La importancia de esto no se puede subestimar; las relaciones sociales que mantenemos durante la vejez pueden influir en el riesgo de desarrollar demencia, incluso si estamos genéticamente predispuestos a padecer demencia.

En el programa de Investigación de la Salud del Adulto Mayor (Panama Aging Research Initiative) hemos entrevistado a más de 700 adultos mayores panameños desde 2011. Hemos escuchado historias de vidas sociales activas, basadas en la percepción de un fuerte apoyo familiar y/o participación comunitaria. En talleres y charlas de envejecimiento activo para adultos mayores que hemos realizado a lo largo de los años, es evidente que las personas que participan disfrutan el compañerismo y tienen una alta curiosidad intelectual. Si queremos mantenernos en buen estado de salud a medida que envejecemos, es crucial mantenernos conectados socialmente.

También hemos sido testigos de historias de soledad y falta de apoyo. Las personas mayores a menudo enfrentan circunstancias que limitan sus interacciones sociales, como la pérdida de la pareja y amigos cercanos, condiciones físicas que afectan la movilidad, pérdida auditiva, problemas económicos e inseguridad en un mundo acelerado y cambiante. Los beneficios de salud también varían según el tipo de relación, porque no todas las relaciones son iguales.

Las mujeres, que generalmente viven más tiempo que los hombres, frecuentemente asumen una carga elevada de cuidados, tanto de la pareja como de los nietos. Estamos viviendo mucho más tiempo y las experiencias de vida varían ampliamente. Por ejemplo, aunque muchos piensen que el sexo es cosa de jóvenes, está lejos de la realidad. El contacto íntimo y sexual se correlaciona con una mejor salud, una mayor satisfacción en la relación de pareja y un mejor manejo del estrés a todas las edades.

Del mismo modo que la obesidad y la actividad física han ocupado un lugar central en nuestro concepto de salud, las relaciones sociales pertenecen en la lista de factores de riesgo y de protección para la morbilidad y la mortalidad. La magnitud del vínculo entre las relaciones sociales y la salud es difícil de exagerar y, sin embargo, no es considerado sistemáticamente en la atención primaria.

El impacto de las relaciones sociales en el bienestar justifica la comprensión y la aplicación por parte de aquellos encargados de mejorar la salud pública. ¿Dónde comenzamos a enfatizar las relaciones sociales para construir una población que envejece más sana? Desde el punto de vista de políticas públicas, la capacidad de influir en la salud por medio de las relaciones sociales exige ser investigado. Los científicos debemos continuar explorando este vínculo, desde los mecanismos moleculares de las interacciones sociales hasta la evaluación de intervenciones diseñadas para potenciar sus efectos positivos. Quizás necesitemos una “política de país saludable” enfocada en promover las relaciones sociales entre todas las edades. Aprovecho para agradecer a los adultos mayores de quienes mis colaboradores y yo hemos aprendido tanto y desearles un feliz Día del amor y la amistad.

La autora es investigadora del Centro de Neurociencias del Indicasat y miembro del movimiento Ciencia en Panamá

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