MEJORAS. LA VÍA TIENE MEJOR ILUMINACIÓN Y MÁS LOCOMOTORAS.

Canal soporta las mareas altas

El crecimiento del comercio mundial ha aumentado la demanda de tráfico por el Canal de Panamá.

Desde la ACP dicen que las alzas son coyunturales y que las proyecciones a largo plazo se mantienen.

COMERCIO. La crisis en el sector hipotecario de Estados Unidos podría causar la desaceleración de la actividad comercial mundial. COMERCIO. La crisis en el sector hipotecario de Estados Unidos podría causar la desaceleración de la actividad comercial mundial.
COMERCIO. La crisis en el sector hipotecario de Estados Unidos podría causar la desaceleración de la actividad comercial mundial.

El límite de capacidad del Canal de Panamá fue uno de los argumentos para defender la propuesta de ampliación de la vía interoceánica. Los estudios de viabilidad advertían que, aun con "mejoras destinadas a incrementar esta capacidad", el Canal experimentaría "un deterioro significativo, en los niveles de servicio a sus clientes" antes del año fiscal 2012.

El mismo estudio pronosticaba que entre los años fiscales 2008 y 2009, su capacidad sostenible sería de entre 280 millones a 290 millones de CP-Suab (sistema universal de arqueo de buques del Canal) anuales.

Pero el crecimiento sostenido de la economía mundial se ha reflejado en un incremento del tráfico marítimo y en una mayor demanda de tránsitos por el Canal, al grado que en el año fiscal 2006 pasaron por la vía 296.3 millones de CP-suab.

¿Significa esto que el Canal ha llegado al límite de su capacidad? Paradójicamente, la respuesta es no, de acuerdo con el director de Planificación Corporativa y Mercadeo de la ACP, Rodolfo Sabonge.

El funcionario aclara que si bien la demanda ha subido significativamente desde hace unos cuatro años –principalmente de barcos portacontenedores–, las mejoras que se han llevado a cabo de acuerdo con el plan maestro –mejor iluminación e incremento del número de locomotoras, entre otras– también han elevado la eficiencia de la vía.

Ya en este año 2007 se ha igualado en dos ocasiones el récord registrado el año pasado, que consiste en el paso de nueve buques de 900 pies de largo o más. No obstante, esto ha venido aparejado con la reducción del tiempo total en aguas del Canal, que en el tercer trimestre del año fiscal 2007 bajó de 38.9 a 24.5 horas.

Para el economista Felipe Chapman, director de Indesa Capital, estos acontecimientos –lejos de convertirse en una preocupación– son una buena noticia, porque "en efecto, la oportunidad de crecimiento se va a presentar antes de lo previsto".

Desde la naviera Maersk también estiman que el crecimiento del comercio mundial continuará, y "en pocos años" saturará la capacidad de la infraestructura existente.

Ante estos argumentos, Sabonge aclara que aunque en los últimos años la demanda de tránsitos por el Canal se incrementó más rápido de lo esperado, las estimaciones a largo plazo se mantienen.

"La proyección a largo plazo es muy distinta a la de corto plazo", aclara el funcionario, quien explica que al realizar este tipo de estudio se toman en cuenta gran cantidad de factores que pueden influir en la demanda a través de períodos amplios.

Para ejemplificarlo, explica que en estos momentos, debido a los acontecimientos que están afectando el sistema hipotecario estadounidense, podría darse una desaceleración del comercio mundial y, en consecuencia, del tráfico marítimo.

"No es que va a dejar de crecer, pero tal vez lo haga a una velocidad menor", afirma.

En las proyecciones a largo plazo se estima una demanda para el año 2025 de 500 millones de CP-suab anuales, mientras que la capacidad máxima potencial de la vía podría llegar hasta los 600 millones de CP-suab.

(Vea ¿Cómo se mide la capacidad del Canal?)

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