INNOVA Cícadas, fósiles vivientes

En Panamá se encuentran, al menos, 15 especies de cícadas, siendo el país con mayor cantidad, proporcional a su territorio. Entre éstas, el género ‘Zamia’ es el único nativo.

El doctor Alberto Taylor ha basado casi toda su investigación en los últimos 11 años en las cícadas nacionales. El doctor Alberto Taylor ha basado casi toda su investigación en los últimos 11 años en las cícadas nacionales.
El doctor Alberto Taylor ha basado casi toda su investigación en los últimos 11 años en las cícadas nacionales.

Alberto Taylor, biólogo y especialista en botánica, se dirige hacia el vivero de la Universidad de Panamá. Con casi 40 años de experiencia docente, ha realizado la mayor parte de su investigación en cícadas durante los últimos 11 años.

En el vivero, las plantas están protegidas por la sombra de mallas negras en el techo del recinto cercado.

"La mayoría de las cícadas no crece a pleno sol, sino entre vegetación de poca altura y árboles que dan sombra", explica.

Las cícadas son plantas vasculares del grupo de las gimnospermas (plantas que producen semillas, pero no flores ni frutos). Se parecen a las palmeras y a los helechos, pero no están muy emparentadas.

Poseen hojas pinnadas que forman una corona en el extremo del tallo. Cuando las hojas se desprenden, dejan cicatrices en el tallo, a diferencia de las palmeras en las que se forman anillos alrededor de este. En promedio, en Panamá alcanzan hasta tres metros de altura y se encuentran en distintos tipos de suelo, pero con más frecuencia en áreas boscosas.

Producen dos tipos de conos, unos con polen y otros con óvulos que originan semillas, si son polinizados por insectos, sobre todo del grupo de los gorgojos.

A pesar de tener toxinas, en algunos lugares se usan las cícadas como alimento. En Panamá, su uso es ornamental.

SOBREVIVIENTES

Las cícadas existen desde hace 240 millones de años o más, y tuvieron una amplia distribución durante el Mesozoico. Aparecieron antes que los dinosaurios, pero a diferencia de éstos, sobrevivieron, aunque las especies actuales no son idénticas a los del principio de su expansión evolutiva.

Según Taylor, hoy día existen 10 géneros "muy aceptados entre los investigadores", que se agrupan en 3 ó 4 familias.

Aunque en el país crecen géneros exóticos, como la Cycas revoluta, originaria de Japón y China, el género Zamia es el único con especies naturales de Panamá, la mayoría como endémicas.

Entre estas se encuentra la Zamia pseudoparasítica, que normalmente crece en árboles de cierta altura, como una epífita obligada (que vive sobre otra planta, sin alimentarse a expensas de esta) y la Zamia nesophyla, (bajo clasificación) que se encuentra en suelos arenosos, en Bocas del Toro.

La Zamia chigua, cuyo estado es dudoso en cuanto a su separación del género Zamia, crece en lugares húmedos y montañosos entre Chiriquí y Bocas del Toro.

En total, en Panamá hay, al menos, 15 especies de cícadas, siendo el país con mayor cantidad, proporcional a su territorio. Sin embargo, la incursión humana en su hábitat y la destrucción de bosques incide en su disminución.

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