‘El megaproyecto Howard despega en 2006’

La agencia funcionará en el futuro como una especie de ventanilla única para los inversionistas del área.

FUTURO. La AAEEPP, administrada por Gilberto Ferrari, escogerá en 2006 al ‘desarrollador maestro’ de Howard, que deberá encargarse de atraer al país 600 millones de dólares en inversiones. FUTURO. La AAEEPP, administrada por Gilberto Ferrari, escogerá en 2006 al ‘desarrollador maestro’ de Howard, que deberá encargarse de atraer al país 600 millones de dólares en inversiones.
FUTURO. La AAEEPP, administrada por Gilberto Ferrari, escogerá en 2006 al ‘desarrollador maestro’ de Howard, que deberá encargarse de atraer al país 600 millones de dólares en inversiones.

La antigua base militar de Howard revirtió a Panamá en diciembre de 1999 y en la actualidad, a pesar de los 7 millones de dólares que el Estado ha invertido en el desarrollo del megaproyecto [5 millones en asesorías y 2 millones para el funcionamiento de la agencia que maneja el área], allí solo están operando tres empresas: la guardería Howard Kids, la estación de gasolina Accel y el call center Dell.

Gilberto Ferrari, el tercer administrador de la Agencia del Área Económica Especial Panamá Pacífico (AAEEPP), que fue creada el 20 de julio de 2004, asegura que el despegue de este megaproyecto está a la vuelta de la esquina y que en Howard se ha logrado mucho más de lo que la mayoría de la gente cree.

¿Cuántas inversiones

podrían llegar a Panamá si el megaproyecto Howard se ejecuta exitosamente?

—Estamos hablando de 600 millones de dólares en inversiones y de unas 240 nuevas empresas.

¿Por qué el Gobierno va a contratar ahora un ‘desarrollador maestro’ para Howard?

—Porque traerá la experiencia en el desarrollo de megaproyectos que hace falta para lograr el objetivo que estamos buscando...

En otras palabras, para hacer lo que hasta ahora no han podido hacer solas ni la Autoridad de la Región Interoceánica (ARI) ni la AAEEPP, a pesar de la asesoría y el mercadeo de la Corporación Financiera Internacional del Banco Mundial (IFC).

—El camino que se ha recorrido hasta ahora es el que nos ha llevado al lugar donde estamos y la selección del desarrollador maestro garantizará el despegue definitivo del proyecto.

¿Podría darnos el balance de lo que se ha hecho en Howard hasta ahora?

—La agencia se creó el 20 de julio de 2004, con la aprobación de la Ley 41, pero en realidad comenzó a operar en enero de 2005. En esta fase inicial nos hemos concentrado en la licitación para la selección del desarrollador maestro, que se hará en el primer trimestre de 2006. En la agencia trabajan actualmente unos 50 colaboradores, en diferentes áreas: mantenimiento yseguridad de las 2 mil 5 hectáreas, promoción del proyecto, administración de la agencia, etcétera. Y estamos trabajando de manera eficiente, con un presupuesto módico.

¿Cuánto ha gastado la agencia desde julio de 2004?

—Un par de millones de dólares, no más.

¿Serían entonces 5 millones en asesorías para el desarrollo de Howard y 2 millones para el funcionamiento de la agencia?

—Sí. Pero lo que se ha gastado en asesorías no corresponde a este año, sino a un periodo más largo, de los últimos cinco años o más, porque el proyecto original es anterior a la reversión del área e incluía no solo a Howard, sino también a Farfán y Kobbe.

Ese dinero sirvió para contratar a los especialistas de la Corporación Financiera Internacional, para trabajar conjuntamente con el personal de la ARI y para enfocar el proyecto definitivo, que es lo que nos ha llevado al punto donde estamos hoy.

Han pasado cinco años y la gente tiene la impresión de que aquí en Howard se hecho muy poco. Han invertido 5 millones en consultorías y ahora van a contratar a un desarrollador maestro para que concluya la tarea que el Gobierno de Panamá no ha podido concluir y hasta el momento sólo hay tres empresas operando aquí.

—Sí y no. Es verdad que se han invertido 5 millones de dólares en asesorías. Pero hasta ahora no solamente se ha hecho eso y tampoco se va a contratar a un desarrollador maestro. El desarrollador no va a ser un costo nuevo para el Estado.

Ese contrato no es un contrato tradicional, es un PPP ( private and public partnership), una alianza entre el sector público y el privado para maximizar la inversión que se tiene que hacer en el área y para dotarla de la infraestructura requerida para desarrollar la mayor cantidad posible de esas mil 400 hectáreas que entrarán en la licitación y no solamente lo que está construido. Ese contrato nos permitirá hacer la infraestructura que se requiere hacer en las áreas aún no desarrolladas.

—¿Entonces el contrato no va a representar una nueva carga para el presupuesto fiscal?

—El desarrollador maestro no será un costo para el Estado, al contrario, viene a realizar las inversiones en infraestructura y la promoción internacional que no se le ha dado al proyecto hasta este momento. Además, en Howard no sólo existe una guardería, una estación de gasolina y un call center. Eso es una manera de ver las cosas, pero yo no lo vería así. La realidad es que aquí funciona el call center más grande de Latinoamérica y uno de los más grandes que opera Dell en el mundo. La guardería y la bomba son básicamente compañías colaterales, que prestan servicios a ese centro de llamadas, pero esa empresa —por sí sola— da empleo a más de 2 mil personas y ha traído una inversión de más de 8 millones de dólares, sólo en infraestructura y equipamiento, ya sólo eso cubre la inversión que el Estado ha hecho aquí. Y esos 2 mil empleos inyectan directamente a la economía, en salarios, alrededor de 1.5 millón de dólares cada año. Así que el balance es más que positivo.

Dell se instaló en Howard durante el gobierno de Mireya Moscoso ¿Qué logros pueden atribuirse a esta administración?

—El compromiso que este gobierno ha asumido es hacer las cosas que se tienen que hacer y eso incluye el despegue definitivo de este proyecto. En los seis meses que tiene en operación la agencia, se concretaron dos contratos nuevos, con IP Leather y River Latinoamérica. Esas dos empresas, que son complejos industriales para la producción de cuero y de abonos e insumos agrícolas, tienen previsto invertir aquí 19 millones de dólares en los próximos 9 años, empezarán a construir sus instalaciones próximamente y estimamos que estarán operando a plena capacidad en enero del año 2007.

—¿Qué empresas han mostrado interés por ser el desarrollador maestro?

—No podría darte nombres específicos de las empresas.

—Sabemos que la AAEEPP ha visitado ya a la empresa LivingStone, de Inglaterra, y a la estadounidense Heines.

¿Podría decirnos a qué otras han contactado e invitado a participar en esta licitación?

—Hemos visitado a otras empresas de Estados Unidos e iremos este mes a Singapur y a Taiwan, a hablar con tres compañías asiáticas. Cuando regresemos de ese viaje, te puedo dar los detalles.

¿Cuántos nuevos contratos se están negociando en la actualidad, para la instalación de más empresas en Howard?

—Ahora mismo estamos negociando activamente con tres empresas más, pero no puedo precisarte cuáles son, sólo puedo decirte que una es aeronáutica, la otra es una farmacéutica y la tercera una del sector de alimentos.

—¿Cuándo podrían firmarse esos contratos?

—Algunos podrían firmarse pronto, a finales de este año. Y si no, en el 2006.

—Aquí en Howard hay 716 casas sin ocupar. ¿Qué piensan hacer con ellas?

—Esas viviendas se piensan destinar a los trabajadores que laboren en Howard. Esa es nuestra visión del área residencial, pero esa visión puede cambiar, dependiendo de la que tenga el desarrollador maestro, de la mejor propuesta que se presente y que ganará la licitación.

—¿Y qué van a hacer con el aeropuerto?

—Las 385 hectáreas del aeropuerto no están incluidas en la licitación del desarrollador maestro. Ya el Consejo Económico Nacional aprobó la inversión que se va a hacer allí, de un millón de dólares. Es una inversión que hará el Estado, a través de la AAEEPP, para poner en marcha el aeropuerto, para certificarlo como aeropuerto privado de categoría 7, para que puedan aterrizar en él hasta aviones 747. Esa certificación debe conseguirse en el primer trimestre de 2006.

Según los criterios del pliego de la licitación, para poder competir por este proyecto las empresas deben haber invertido al menos 400 millones de dólares en los últimos cinco años y tener experiencia en el desarrollo de proyectos comerciales, residenciales, industriales y de oficinas. De acuerdo con esto, sólo podrán concursar empresas internacionales, ninguna nacional cumple con ese perfil...

—Pero hay muchas empresas nacionales que están interesadas en asociarse con empresas internacionales para promover el proyecto. Cualquier compañía internacional que venga va a requerir una alianza estratégica con un desarrollador local y eso está muy bien. Esos requisitos para el desarrollador maestro son altos porque así los necesita el proyecto, por eso se pusieron, no por excluir a nadie: desarrollar mil 400 hectáreas no es un tema sencillo, es supremamente complejo.

—¿ La Agencia del Área Económica Especial, funcionará como una especie de ‘ventanilla única’ para facilitar la instalación y operación de empresas en Howard?

—Ahora mismo estamos por definir las reglamentaciones y los procedimientos que permitirán que todas las entidades encargadas de tramitar permisos, licencias y autorizaciones necesarias para la apertura y el funcionamiento de empresas tengan presencia en la sede de la AAEEPP.

Las compañías no tendrán que ir a siete edificios distintos a hacer sus trámites ni estar meses en ese proceso. Será un solo paso y en un solo lugar: aquí en la agencia.

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