Director de Tratados del Ministerio de Relaciones Exteriores

Elías Vargas, el señor de los tratados

La historia de este panameño demuestra que con trabajo duro y constancia sí se puede hacer carrera en el sector público.

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Elías Vargas dice que desde 1990, la dinámica de las relaciones internacionales se ha incrementado a raíz de las cumbres presidenciales, las reuniones de ministros de Relaciones Exteriores, y las visitas de jefes de Estado.  Elías Vargas dice que desde 1990, la dinámica de las relaciones internacionales se ha incrementado a raíz de las cumbres presidenciales, las reuniones de ministros de Relaciones Exteriores, y las visitas de jefes de Estado.

Elías Vargas dice que desde 1990, la dinámica de las relaciones internacionales se ha incrementado a raíz de las cumbres presidenciales, las reuniones de ministros de Relaciones Exteriores, y las visitas de jefes de Estado. Foto por: LA PRENSA/Ana Rentería

El último incremento de salario lo recibió en 1984”, cuando Oydén Ortega fungía como canciller. El último incremento de salario lo recibió en 1984”, cuando Oydén Ortega fungía como canciller.

El último incremento de salario lo recibió en 1984”, cuando Oydén Ortega fungía como canciller. Foto por: LA PRENSA/Ana Rentería

En las entrañas de las instituciones públicas hay funcionarios de todo tipo. Abundan los que llegan al cargo por un favor político, los que están en el puesto por una importante conexión con el poder, los que entran a a las entidades luego de un complejo proceso de selección y los que calladamente tienen “toda una vida” haciendo una labor de hormiguita.

En este último grupo se encuentra Elías Vargas, director de Tratados del Ministerio de Relaciones Exteriores. Desde una minúscula oficina en la Cancillería este panameño, oriundo de la provincia de Los Santos, es el encargado de darle vida a los documentos con los que el país establece acuerdos con otros países. Ya sea en lo político, jurídico, comercial, cultural, educativo, económico o técnico.

Se involucra en la negociación, firma y ratificación de todo tratado. Llegó al Ministerio de Relaciones el 18 de abril de 1968. Su puesto era uno de los de menor rango dentro del amplio organigrama de la entidad gubernamental. Era oficinista tres en el Departamento de Administración y Contabilidad. En esa época varios de sus compañeros le decían: “trata de no aprender muchas cosas porque después te ponen a trabajar más”. Él no hizo caso. Al contrario, se convirtió en una esponja: absorbía todos los conocimientos que podía.

“Yo soy del campo y cuando uno viene de hacer trabajos duros del campo el trabajo en un escritorio, en una oficina, no es nada comparado con el que hace un hombre del campo... Entonces yo no le ponía cuidado a eso que me decían. Yo aprendía todo lo que podía”, narra.

Su primer contacto con los tratados lo tuvo en 1975, cuando lo trasladan al Departamento de Organismos, Conferencias y Tratados Internacionales. Eran pocos los documentos de ese tipo que se firmaban, más bien, dice, se ratificaban los convenios multilaterales que se adoptaban en Naciones Unidas. “Eran muy pocos, muy pocos”, agrega.

En 1980, se creó el Departamento de Tratados y el ministro de la época lo designó como director de ese departamento. Lo primero que hizo fue crear un archivo de todo lo que Panamá ratificaba con los otros países. “Hicimos una consulta en todos los países donde tenemos embajadas para estar seguros de si lo que teníamos en lista como tratado era igual a lo que ellos tenían en ese índice, y así fue conformándose”, cuenta.

TORRIJOS–CARTER

Desde ese tiempo, Vargas ha estado a cargo de la sección de Tratados de la Cancillería. 47 años en el ejercicio de las funciones públicas y 35 de esos años los ha dedicado a trabajar con los instrumentos jurídicos internacionales. Desde este cargo en la Cancillería, Elías Vargas ha visto a 28 ministros de Relaciones Exteriores y 3 de ellos también han ocupado la Vicepresidencia de la República: Samuel Lewis Navarro (2004–2009); Juan Carlos Varela Rodríguez (2009–2011), y la actual canciller, Isabel de Saint Malo de Alvarado.

No estudió derecho. Elías Vargas es graduado en educación física; sin embargo, ha estudiado códigos, leyes, protocolos, centenares de documentos. Pero un día se encontró con el informe de la Comisión de Derecho Internacional de las Naciones Unidas: la Convención de Viena sobre el Derecho de los Tratados. Esa es su biblia. El vademécum de un tratadista. Con esa convención aprendió la práctica y la teoría.

Narra, por ejemplo, que entre los tratados más complejos están los que se han pactado con Estados Unidos (EU). El Tratado del Canal de Panamá con Estados Unidos (Torrijos-Carter), y el de Asistencia Legal Mutua en Asuntos Penales, también con esa nación.

Aunque su participación en la firma de los tratados Torrijos-Carter [1977], con el que EU se comprometió a devolver el Canal, no fue directa por tratarse de un asunto en el que los gobernantes de ambas naciones pulsearon hombro a hombro, sí colaboró con aspectos laterales del pacto. 

Fue testigo del Consejo de Seguridad de Naciones Unidas que se celebró en Panamá en 1973. En este evento, recuerda, la mayoría de los países apoyaron una resolución para que se firmara un nuevo tratado más justo sobre el Canal. “Allí fue donde arrancó el apoyo mundial y a EU no le quedó de otra que acercarse a negociar”, cuenta.

También recuerda la visita que realizó Henry Kissinger al país en 1974, gira que desencadenó en la firma del acuerdo Tack–Kissinger, que estableció los acuerdos para una nueva relación contractual con el país del norte.

“Allí se establecieron los ocho puntos que fueron los básicos para los tratados Torrijos–Carter”, manifiesta.

Su papel fue muy activo en la logística para la reversión de los bienes por parte de EU. “Este departamento hizo todos los canjes de notas con la Embajada de EU y coordinó todo lo que se revirtió a Panamá, (...) viviendas, instalaciones, incluso al propio Canal, todo, todo lo que se revirtió desde que entró en vigencia el Tratado en 1979 hasta el año 1999”, asegura.

¿Trabajó al lado de Omar Torrijos? Responde que a Torrijos lo veía en el hotel Soloy cuando se reunía con los sandinistas que, tras el golpe de 1978, se tomaron el poder en Nicaragua. Torrijos fue mentor de Edén Pastora, “el comandante cero”. “Lo vi varias veces reunido con Edén Pastora y la comandante Dos [Dora Téllez Argüello]”, dice. “Panamá fue un país que colaboró mucho con los sandinistas”, sostiene.

PROCESO LARGO

Hace pocos días, la Cancillería comunicó que Panamá había firmado un acuerdo de extradición con Rusia. La telaraña judicial que envuelve al país por estos días con exministros presos y un expresidente que según sus detractores se fue al exterior para no hacerle frente a los procesos en su contra, opacó la noticia.

Lo que nadie sabe es que ese convenio, según Elías Vargas, demoró 24 años para ser ratificado. Estaba en la agenda de Panamá y Rusia desde la década de 1990.

“Rusia ha tenido muchos cambios estructurales y cada vez que avanzábamos había cambios de todo tipo, de funcionarios, de la misma legislación. Las nuevas autoridades de allá venían y nos cambiaban todo lo que ya habíamos adelantado. Son circunstancias que se dan a veces”, cuenta Vargas con la paciencia de quien está acostumbrado al agotador vaivén del papeleo internacional.

Por año, sostiene, Panamá firma entre 60 y 70 tratados, por eso este oficio le ha permitido conocer muchos países. Cuenta con orgullo que en una oportunidad vio en escena a Jorge Illueca, en su papel de presidente de la XXXVIII Asamblea General de las Naciones Unidas, en 1983. “Mientras estuvo de presidente [de Naciones Unidas] yo viajé con el canciller Oydén Ortega, y allí lo vi, desde la misma asamblea cómo dirigía el debate. Muy brillante”, agrega.

Tiene otros buenos recuerdos de Illueca. Siendo ministro de Relaciones Exteriores lo instruyó, por ejemplo, en el manejo del mundo de los organismos internaciones. “Era un hombre conocedor de todo el sistema de Naciones Unidas”, afirma.

También destaca el papel de Julio Linares en la Cancillería. “Trabajé tres años con él; una persona muy conocedora del derecho internacional público”, cuenta.

De Oydén Ortega, el actual magistrado de la Corte Suprema de Justicia, dice que se distinguió en el Ministerio de Relaciones Exteriores por su justicia social con los empleados.

“A cada funcionario le hizo incremento salarial porque había muchas injusticias. El último salario que yo tengo fue el que me puso Oydén Ortega en 1984”, puntualiza.

Perfil

Elías Vargas trabaja en el Ministerio de Relaciones Exteriores desde el 18 de abril de 1968. En esos 47 años, ha visto a 28 cancilleres.

Su trabajo como director de Tratados le ha permitido ser testigo de episodios clave de la historia del país, como los sucesos que antecedieron a la firma de los tratados Torrijos–Carter.

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