Sidney Young, periodismo y diáspora caribeña

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Portada de ‘The Panama Tribune’, semanario fundado por Sidney Young en 1928. Portada de ‘The Panama Tribune’, semanario fundado por Sidney Young en 1928.
Portada de ‘The Panama Tribune’, semanario fundado por Sidney Young en 1928.

Sidney Adolphus Young nació en Kingston, Jamaica, el 22 de diciembre de 1898. Su familia se trasladó a Panamá en 1906 como parte de la oleada que acarreó 80 mil jamaicanos, 40 mil barbadienses y decenas de miles de otros caribeños de las islas británicas al istmo.

Al igual que tantos emigrantes de clase media, los Young enviaron a su hijo de regreso a Kingston a educarse. Young retornó a Panamá hacia el final de su adolescencia a trabajar de mensajero en la Zona del Canal. Frustrado por la segregación racial de la Zona, renunció prontamente a su empleo y nunca más volvió a trabajar allí. Encontró trabajo en una imprenta de la ciudad de Panamá y se sumergió en la vida cívica caribeña de Panamá formando la Liga de Baseball del Istmo en 1918 y alcanzando el liderazgo del movimiento de los Boys Scouts de Baden-Powell. En 1929 Young se casó con Mita Spencer, hija de un prominente empresario. La pareja crió a un hijo, David Antonio Young y una hija adoptiva, Claudina Wilson. La carrera de Sidney Young en el periodismo despegó por aquellos años.

Desde 1924 hasta 1925 prestó servicios como corrector de pruebas y asistente de gerencia del Central American News. De 1925 a 1926, fue reportero del Panama Star & Herald y de 1926 a 1928, editor de cables en el Panama American. En este último fundó la página diaria West Indian Page, de la que fue editor.

La página se convirtió en poco tiempo en foro vital de debates y noticias de la comunidad. Fueron años difíciles. Mediante una serie de leyes anti inmigratorias promovidas en 1926, la Asamblea de Panamá clasificó a los negros de habla no española como una “raza indeseable”; les despojó de la ciudadanía; prohibió la inmigración y restringió el empleo.

Entretanto, los salarios de la Zona del Canal, fijados nominalmente al nivel de subsistencia, alcanzaban menos y menos a medida que subían los precios. En 1920 se había desplomado una huelga en la Zona a causa de represiones brutales y de la pérdida de apoyo del sindicato afiliado en Estados Unidos. A pesar de ello, Young alentó a los trabajadores a unirse a la Asociación de Empleados caribeños del Canal de Panamá (Pcwiea) y buscó la fuerza en la unidad. De igual modo, los editoriales de Young apremiaban a los lectores a trascender las rivalidades isleñas y a impugnar con una sola voz la legislación anti inmigratoria panameña.

En mayo de 1928, el nuevo editor de The Panama American le hizo saber a Young que nunca le pagaría igual que a un hombre blanco. Young renunció, reunió apoyo y el 11 de noviembre de 1928 publicó el primer ejemplar de su periódico semanal The Panama Tribune.

Durante una visita a Panamá en 1939, un periodista afroamericano huésped de Young y de su asistente editorial George Westerman, describía el Tribune como “el vocero oficial de más de 50 mil negros residentes en el istmo de Panamá” y a Young como un “intrépido, osado e implacable luchador por el progreso y enaltecimiento de su raza”, que “desbordaba energía” con sus “perspicaces noticias de asuntos que afectaban al negro en el mundo entero”. Para los años 1940, la circulación semanal del Tribune superaba los 8 mil ejemplares. El 90% se vendía en las ciudades de Panamá y la Zona del Canal, el resto circulaba en lugares tan distantes como Liberia, Nigeria, Costa de Oro, Egipto, Inglaterra, Australia y Japón. Las tensiones de la Guerra Fría ocasionadas por la descolonización y la sagaz atención al surgimiento del activismo sobre los Derechos Civiles en Estados Unidos, caracterizaron la ediciones del Tribune en los años 1950. El último editorial de Young, publicado un día antes de su muerte en la ciudad de Panamá el 18 de mayo de 1959, presentaba un amargo panorama global. Reportaba noticias de la violencia desatada contra inmigrantes negros en Notting Hill, Londres; de las amenazas de la policía contra los activistas de la NAACP en Mississippi; de linchamientos sin castigo; de la desintegración de la recién surgida Federación de las Islas Británicas Caribeñas; de las guerras coloniales en Argelia y más allá; de las pruebas de armas nucleares en la Zona del Canal. Todo ello mostraba cuántas contiendas de la diáspora afroantillana que habían impulsado el periodismo de Young en los años 1920, permanecían sin solventar tres décadas más tarde.

Sin embargo, la más reciente campaña del Tribune contra la discriminación en el empleo en Panamá había logrado algunos éxitos y al fin se dio inicio a la distribución de las cédulas que confirmaban la ciudadanía a jóvenes adultos nacidos en los años 1930 de padres extranjeros “indeseables”, consolidando de ese modo la restitución de los derechos políticos a una generación cuya desnacionalización gradual desde 1928 a 1941 tan tenazmente había combatido Young. De acuerdo con un elogio póstumo, Young estuvo “identificado íntima y dinámicamente con todas actividades sociales, deportivas, cívicas, educativas, literarias y otras de la comunidad caribeña durante 40 años”. “Ningún caribeño en años recientes ha dejado huella más honda en los asuntos de esta nación y en los de la comunidad caribeña”, concluía otro memorial. Young recibió póstumamente la orden Vasco Núñez de Balboa del presidente Ernesto de la Guardia.

En 1966 un parque municipal del vecindario de Río Abajo de la ciudad de Panamá fue nombrado en su honor. Hoy día parece subsistir escaso recuerdo de este imponente intelectual cuyos editoriales semanales fueron leídos a lo largo de toda la región y aun al otro lado del globo. Las palabras de Sidney Young, preservadas en las mil quinientas ediciones de The Panama Tribune, pueden aleccionarnos profusamente hoy día si procuramos la ocasión de leerlas.

FUENTES

Editor: Ricardo López Arias

Autor: Lara Putnam, profesora de Historia de la Universidad de Pittsburg.

Fotografía: Colección RLA/AVSU

Comentarios: raíces@prensa.com

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