Paja canalera, fuente de energía

Investigadores de la Universidad Tecnológica evaluarán el potencial energético de esta hierba, que podría usarse como biomasa y como materia prima para usos diversos.

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GRAMÍNEA. La paja canalera ha sido estudiada taxonómicamente y para controlarla como plaga, pero no como una planta productiva. LA PRENSA/Gabriel Rodríguez GRAMÍNEA. La paja canalera ha sido estudiada taxonómicamente y para controlarla como plaga, pero no como una planta productiva. LA PRENSA/Gabriel Rodríguez

GRAMÍNEA. La paja canalera ha sido estudiada taxonómicamente y para controlarla como plaga, pero no como una planta productiva. LA PRENSA/Gabriel Rodríguez

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Durante décadas, la paja blanca o paja canalera (Saccharum spontaneum), especie introducida en Panamá, ha sido considerada como una plaga: es agresiva en su expansión, limita el crecimiento de otras especies y es propensa a incendiarse en la estación seca.

Algunos proyectos de reforestación buscan eliminarla, sembrando árboles que den sombra para controlar su propagación.

Sin embargo, para un equipo de investigadores de la Universidad Tecnológica de Panamá (UTP) esta gramínea podría aprovecharse como biomasa para combustión directa en la cogeneración de energía y también como materia prima para la construcción, por ejemplo, en aglomerados para paredes y muebles.

Esta propuesta ­presentada ante la Secretaría Nacional de Ciencia, Tecnología e Innovación a finales de 2009­ se relaciona con el tema de los biocombustibles, que son elaborados con biomasa, semillas oleaginosas y cultivos como el maíz y otros granos; así como con la obtención de biopolímeros o bioplásticos para diversos usos, y que se degradan en un tiempo relativamente corto.

La biomasa es toda materia orgánica originada en un proceso biológico (natural o provocado), incluyendo pastos, residuos agrícolas y forestales, como el bagazo de la caña de azúcar, el aserrín, cáscaras y troncos podridos, entre otros, que se pueden usar para generar energía, ya sea en plantas térmicas, en forma de gas, quemándola directamente o molida y comprimida en pellets o sticks (bolitas, virutas, palitos), que se usan como leña.

En forma cruda, la biomasa tiene baja densidad energética, comparada con aquella que se transforma en alcohol o biodiésel. Además, es muy voluminosa y se debe considerar su transporte. Otro reto es cómo reducir los efectos adversos de su uso, como la deforestación, degradación de los suelos, etc.

Citando cifras de la Autoridad del Canal de Panamá (ACP), el Ing. Joaquín Díaz, de la Dirección de Gestión Integrada y de Cuencas Hidrográficas de la Autoridad Nacional del Ambiente, señala que en 2003 había 9 mil hectáreas de paja blanca en la cuenca canalera y, en 2008, unas 7 mil hectáreas aproximadamente.

Díaz opina que sí sería posible usar esta planta para energía, aunque el método de quemarla tiene sus detractores, y añade que se debe estudiar su productividad y tomar en cuenta que se requiere una determinada extensión de tierra.

En países como Estados Unidos, se están cultivando algunas hierbas similares a la paja blanca para obtener biomasa con fines energéticos, entre ellas: switch grass (Panicum virgatum), miscanthus y el pasto Napier (Pennisetum purpureum). En Asia se han hecho pruebas para usar la Saccharum spontaneum para hacer papel y, mezclada con resina, para tableros, paredes, etc.

Según Leopoldo Manso, del Centro de Producción e Investigaciones Agroindustriales de la UTP, el switch grass, que crece en un período de 45 a 60 días, puede producir hasta 24 toneladas de materia seca por hectárea/año, con un aporte energético de 21GJ por hectárea.

El etanol, que se elabora a partir de la fermentación de granos, también se puede hacer con hierbas y materiales leñosos, pero son más difíciles de descomponer debido a la lignina que contienen, una sustancia que le confiere soporte a las plantas y que es una de las principa- les barreras naturales contra las plagas.

Científicos de Estados Unidos y otros países tratan de obtener plantas modificadas genéticamente, en las que sea más fácil de descomponer la celulosa, que luego se transforma en los azúcares que se fermentan para hacer etanol.

Manso sustenta que, antes de pensar en producir biomasa en Panamá por vías sofisticadas como estas, se podría aprovechar la paja canalera. Un potencial usuario podría ser, en su opinión, la ACP, ya que la hierba está en la cuenca del Canal. Además, se evita su propagación cortándola periódicamente y se obtienen beneficios.

El proyecto del equipo de la UTP ­liderado por Manso y donde también participan Rhona Díaz y Ubaldo Ábrego, de la Vicerrectoría de Investigación y Postgrado, y Fidedigna de Ortiz, del Centro Experimental de Ingeniería­ ya fue aprobado, aunque aún no ha empezado.

Primero revisarán toda la información existente sobre las propiedades de la paja blanca y sus usos, y escogerán un área invadida por esta hierba, que dividirán en 10 parcelas. Luego, medirán su velocidad de crecimiento, composición (celulosa, hemicelulosa, lignina, humedad, químicos en cenizas), la capacidad fotosintética y el calor de combustión para evaluar el tiempo apropiado para cosecharla. Además, harán pruebas de molido, mezcla con resina y medirán la resistencia por presión.

“Ya hay pasos para la llegada de la segunda generación de biocombustibles”, dice Manso. “Este estudio, además de contribuir con el conocimiento, es un peldaño en el uso de biomasa ligno-celulósica en el país, y aspiramos que sirva en la industria azucarera para obtener no solo azúcar, sino también producir energía, tal vez con los residuos gasificados, mediante tratamientos termoquímicos”.

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